Além de uma dieta passageira: o jejum altera sua expressão genética, dizem os especialistas

Uma das tendências de dieta que mais cresce tem menos a ver com o que você come ou quanto, mas quando você come. Restringir os horários das refeições, uma prática às vezes chamada de jejum intermitente ou alimentação com restrição de tempo, ocorre de várias formas, mas geralmente envolve limitar quando você come em determinadas janelas.

Curiosamente, o jejum não é apenas sobre perda de peso. Muitas pesquisas sugerem que esse comportamento pode gerar uma série de benefícios para a saúde, desde um estado mental melhorado até um sono mais reparador. A perda de peso, é claro, é o benefício mais divulgado. O fórum do Reddit para jejum intermitente, por exemplo, tem mais de 860.000 membros, muitos dos quais compartilham fotos antes e depois de uma grande perda de peso.

Simplesmente restringir a alimentação a uma janela de 8 a 10 horas pode mudar a maneira como nossos genes se expressam, o que tem amplas implicações para a saúde humana.

Mas, embora o jejum intermitente tenha sido associado a uma infinidade de benefícios à saúde, os pesquisadores ainda têm muitas perguntas sobre ele – como se compara à contagem de calorias, como diferentes populações respondem e até mesmo algumas questões fundamentais sobre segurança e efeitos colaterais. Uma das maiores questões é Como as funciona. Em um nível molecular, por que mudar os horários em que comemos parece ter um efeito tão dramático em nossos corpos?

O Dr. Satchidananda Panda, professor de biologia do Salk Institute for Biological Studies, passou um tempo considerável pesquisando os mecanismos subjacentes ao jejum intermitente. Ele diz que simplesmente restringir a alimentação a uma janela de 8 a 10 horas pode mudar a maneira como nossos genes se expressam, o que tem amplas implicações para a saúde humana.

Em um estudo recente na revista Cell Metabolism, Panda e seus colegas deram a dois grupos de camundongos machos jovens a mesma dieta obesogênica, o que significa que era rica em açúcar e gordura. Um grupo foi permitido opcional alimentação, que é comer quando quiser. O outro grupo só podia comer em horários restritos, uma forma de jejum intermitente chamada alimentação com restrição de tempo.

A diferença entre alimentação com restrição de tempo e jejum intermitente é que as pessoas que fazem jejum intermitente também contam calorias. Com a alimentação com restrição de tempo, geralmente você pode comer o que quiser e o quanto quiser, apenas ficando entre essas 8 a 10 horas. No experimento, os camundongos no esquema ad libitum ganharam peso e experimentaram disfunção metabólica, enquanto os camundongos com alimentação restrita no tempo não. Isso é notável, pois ambos estavam na mesma dieta.

Em seguida, Panda e seus colegas analisaram os órgãos dos camundongos, procurando alterações genéticas em 22 órgãos e regiões cerebrais diferentes, rastreando mais de 21.000 genes de mais de 1.000 amostras. É importante ressaltar que eles coletaram amostras em diferentes períodos ao longo do dia e da noite. A expressão gênica pode mudar ao longo do dia, dependendo de sua função.

“Nossos genes não são estáticos. Então você simplesmente não pode olhar para uma hora de manhã ou à noite e descobrir o que está acontecendo”, disse Panda a Salon. “Para nossa surpresa, descobrimos que quase todos os órgãos que examinamos sofreram um enorme impacto com a restrição de tempo para comer”.


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Mais de 80% dos órgãos examinados apresentavam algum nível de alteração nos genes que codificam as proteínas, o que significa que a alimentação com restrição de tempo pode alterar a eficiência metabólica. Em termos mais simples, restringir o horário em que você come pode tornar todo o processo de energia do corpo mais flexível, o que se traduz em outros benefícios à saúde.

Na superfície, este não é um resultado totalmente surpreendente. O jejum intermitente já foi associado à melhora da função hepática, sensibilidade à insulina e até regulação hormonal. Parece ter um efeito amplo em muitos sistemas diferentes do corpo, mas alguns desses órgãos, especialmente o cérebro, foram menos examinados do que outros.

“Estamos vendo uma assinatura de mudanças na expressão gênica que indicam que as pessoas com doença renal crônica podem se beneficiar disso”.

Claro, esta pesquisa foi em camundongos, e apenas camundongos machos. Isso pode não se traduzir diretamente para os humanos. Mas a pesquisa fornece um “mapa transcritoma” que dá aos pesquisadores uma boa ideia de onde começar a procurar ao pesquisar o jejum intermitente. Alvos potenciais incluem distúrbios metabólicos, doenças neurodegenerativas e câncer.

“Acho que este é um bom modelo para quais doenças podem ser tratadas”, disse Panda. “Este estudo está nos dando pistas, por exemplo, no rim. Estamos vendo uma assinatura de mudanças na expressão gênica que indicam que as pessoas que têm doença renal crônica podem se beneficiar disso.”

A Panda também estudou os efeitos do jejum intermitente em humanos, como um experimento com 15 homens australianos com obesidade que foram mantidos em uma dieta com restrição de tempo por oito semanas.

“Fizemos a biópsia. Um pouco da gordura da barriga foi retirada, quase como uma mini lipoaspiração”, explicou Panda. “O que descobrimos foram boas mudanças na expressão gênica nesses indivíduos, o que agora nos dá uma ideia do que esperar quando as pessoas com obesidade fazem refeições com restrição de tempo”.

“Nosso tecido adiposo ou gordura é quase como um órgão produtor de hormônios. Ele produz muitos hormônios diferentes, bons e ruins”, acrescentou Panda. “A restrição de tempo realmente melhora a produção de bons hormônios”.

Estudar o jejum intermitente também pode abrir a porta para novas terapias, como drogas projetadas para atingir essas expressões gênicas, talvez sem necessidade de restrição de tempo. As drogas que visam certas vias metabólicas e podem reduzir o peso em alguns indivíduos já estão se tornando a última moda nas mídias sociais. A semaglutida, também conhecida pelas marcas Wegovy ou Ozempic, é um medicamento para diabetes às vezes usado para perda de peso. Tornou-se tão popular que causou escassez em algumas áreas, incentivando alguns pacientes a buscar alternativas arriscadas ou tentar prepará-lo em casa usando produtos químicos brutos. Não é preciso dizer que você não deve tentar fazer seu próprio medicamento para perda de peso.

No entanto, os efeitos a longo prazo da semaglutida para o peso não são bem conhecidos. Muitas pessoas parecem recuperar o peso perdido quando param de tomar o medicamento, o que pode vir com seu próprio conjunto de efeitos colaterais, como indigestão e náusea.

Medicamentos novos e mais eficazes para atender à demanda de tratamento de obesidade e diabetes são necessários e estudar o jejum intermitente pode ajudar a produzi-los. Foi assim que a metformina, um medicamento comumente prescrito para diabetes, foi descoberta. Embora inicialmente sintetizada na década de 1920, não foi até 1957 que a metformina foi usada pela primeira vez para tratar diabetes. A razão para essa lacuna de várias décadas é porque os cientistas não entenderam completamente os mecanismos que ele usa para reduzir os níveis de açúcar no sangue. Infelizmente, apesar do uso generalizado da metformina hoje, ela ainda apresenta alguns efeitos colaterais que podem ser graves, até mesmo fatais. Drogas alternativas certamente seriam úteis para algumas pessoas.

Mas não haverá bala de prata para nada disso. Medicamentos ou jejum intermitente por si só não podem formar a base de um estilo de vida saudável, disse Panda.

“Temos que ter em mente que a medicação não vai nos trazer benefícios a longo prazo. Ela vai nos ajudar a reverter nossa doença”, disse Panda. “Mas, para nos mantermos saudáveis ​​por muito tempo, temos que adotar pelo menos dois dos três fundamentos da saúde: sono, exercícios e nutrição”.

A extensão total em que o jejum intermitente pode ajudar as pessoas, ou mesmo sair pela culatra, não é totalmente conhecida. Poucas coisas são tão complexas quanto como o corpo humano transforma comida em energia. Pesquisas mais detalhadas sobre como funciona a alimentação com restrição de tempo nos ajudarão a entender melhor as maneiras de torná-la útil para promover uma boa saúde.

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