Asma Naeem será a primeira pessoa negra a liderar o Museu de Arte de Baltimore em seus 109 anos de história – Baltimore Sun

Asma Naeem, nascida no Paquistão, ex-promotora de Nova York que se tornou curadora de museu, foi nomeada na terça-feira como diretora do Museu de Arte de Baltimore – a primeira pessoa negra a liderar a instituição em seus 109 anos de história.

A nomeação de Naeem para chefiar a segunda maior instituição de artes de Maryland foi confirmada durante uma votação do conselho de curadores na tarde de terça-feira. Ela começa seu novo cargo em 1º de fevereiro.

“O Museu de Arte de Baltimore é um dos museus mais ousados ​​e corajosos do mundo”, disse Naeem, que tem 53 anos e mora em Howard County. “Iniciamos um diálogo incrível com nossos vizinhos e parceiros da comunidade sobre o papel que um museu deve desempenhar em um ambiente urbano. Essa é uma conversa que pretendo continuar.”

Asma Naeem foi nomeada diretora do Museu de Arte de Baltimore.  Ela ingressou no BMA como curadora-chefe em 2018, depois de trabalhar como curadora na National Portrait Gallery.

A decisão do conselho vem após uma pesquisa internacional de 10 meses envolvendo mais de 200 candidatos dos EUA e da Europa. O grupo foi reduzido a 20 semifinalistas que incluíam vários candidatos negros, de acordo com o membro do conselho Darius Graham, que presidiu o comitê de busca com o curador Clair Zamoiski Segal.

A escolha de Naeem sinaliza o compromisso renovado do conselho com os esforços de diversidade liderados mais recentemente pelo ex-diretor Christopher Bedford, que partiu de Baltimore em junho para San Francisco após seis anos agitados e ocasionalmente tumultuados.

Foi Bedford quem em 2018 contratou Naeem da National Portrait Gallery, onde chefiou o departamento de gravuras e desenhos, e instalou-a como curadora-chefe da BMA.

“Vemos a nomeação de Asma como uma trajetória ascendente do trabalho que temos feito”, disse o presidente do conselho, Jim Thornton. “Acreditamos que podemos subir a um nível ainda maior do que nos últimos cinco ou seis anos e nos tornar um modelo para museus em todo o país.”

O anúncio de terça-feira também significa que, talvez pela primeira vez na história da maioria negra de Baltimore, muitas das maiores e mais prestigiadas instituições artísticas da cidade estão sendo guiadas por pessoas de cor.

Eles incluem a Orquestra Sinfônica de Baltimore (diretor musical designado Jonathon Heyward); Baltimore Center Stage (diretora artística Stephanie Ybarra, deixando o cargo em abril e passando as rédeas temporariamente para o diretor artístico interino Ken-Matt Martin); o American Visionary Art Museum (diretor Jenenne Whitfield); a Creative Alliance (diretor executivo Gregory S. Smith), o Maryland Film Festival (diretora executiva Sandra Gibson) e o Reginald F. Lewis Museum of Maryland African American History & Culture (diretora executiva Terri Lee Freeman).

E agora, o BMA.

“Ficou claro que Asma era a melhor candidata”, disse Thornton. “Ela simplesmente é uma pessoa de cor.”

Thornton disse que a formação diversificada de Naeem, que inclui não apenas sua etnia e gênero, mas a religião na qual ela foi criada e uma história de trabalho não convencional, é uma vantagem. Isso a torna extremamente consciente das preocupações de todos que entram no museu, de clientes a funcionários.

“A diversidade é muito importante”, disse ele. “Suas experiências vividas são diferentes e isso agrega valor ao processo de tomada de decisão.”

Naeem é filha de um físico nuclear e de um médico que cresceu em circunstâncias modestas na Índia e no Paquistão, mas que usou a educação para progredir. A família mudou-se para os Estados Unidos em 1971 quando Naeem tinha 2 anos e se estabeleceu em Towson, que ela descreve como “maravilhosa e acolhedora”. No entanto, sua infância não foi imune às calúnias étnicas sofridas por muitas pessoas de cor.

“As pessoas zombavam do meu nome”, disse ela, “ou me diziam para voltar para o meu país. A islamofobia continuou”.

Asma Naeem foi nomeada diretora interina do Museu de Arte de Baltimore.  Ela ingressou no BMA como curadora-chefe em 2018, depois de trabalhar como curadora na National Portrait Gallery.

Embora desde os primeiros dias Naeem tenha sido em suas palavras “apaixonada pela beleza”, ela talvez inconscientemente tenha absorvido a lição de que havia três caminhos de carreira aceitáveis ​​para adolescentes paquistaneses talentosos: medicina, engenharia e direito.

Ela escolheu o último, e depois de se formar na Johns Hopkins University em 1991 com bacharelado em história da arte e ciência política, ela se matriculou na Temple University da Filadélfia, obtendo seu diploma de direito em 1995.

“Gosto de trabalhar com pessoas”, disse ela, observando que na faculdade ela deu aulas particulares para alunos das Escolas Públicas da Cidade de Baltimore. “Sou bom em construir relacionamentos e tentar oferecer soluções para aqueles que sofrem.”

Mas durante seus quatro anos como promotora do Ministério Público de Manhattan, ela descobriu com muita frequência que as soluções eram escassas.

Naeem ainda chora ao discutir um caso de agressão sexual que processou: um menino de 17 anos, filho de um engenheiro nigeriano, era um estudante nota A até ser estuprado por um tio. O trauma resultou em seu encarceramento por um tempo em um hospital psiquiátrico. Depois que o adolescente foi solto, ele começou uma onda de crimes e acabou sendo julgado por assalto à mão armada.

“Percebi que havia muito pouco que eu pudesse fazer naquele momento para ajudar aquele jovem”, disse Naeem.

Depois de se mudar de Nova York para Washington, ela trabalhou para a associação de advogados do Distrito de Columbia investigando casos de má conduta profissional até que um dia, quase por capricho, ela se matriculou em uma aula noturna de história da arte na American University.

“Assim que as luzes se apagaram, fiquei viciada”, disse ela. “Era como se eu estivesse tentando beber o oceano. De repente, o mundo inteiro estava diante de mim. Percebi que fazer carreira em museus era a maneira de construir relacionamentos e trabalhar para um bem maior.”

Ela obteve seu mestrado em história da arte pela American University em 2003, durante um período em que também era mãe de um bebê (Gabriel, agora com 21 anos) e estava grávida de gêmeas (Dahlia e Zahra, agora com 18). Ela obteve um doutorado em história da arte pela Universidade de Maryland em 2011 e, três anos depois, ingressou na National Portrait Gallery em tempo integral.

Em 2018, Bedford atraiu Naeem para Baltimore e a nomeou curadora-chefe do museu. Nessa função, ela frequentemente era responsável pela execução das grandes ideias de seu chefe.

Durante o mandato de seis anos de Bedford, o BMA raramente ficava fora dos holofotes nacionais por muito tempo. Às vezes, a publicidade era positiva, como quando o museu se comprometeu a comprar apenas obras de arte criadas por mulheres ou com temática feminina durante todo o ano de 2020.

Outras vezes, Bedford e o BMA foram ridicularizados. No outono de 2020, os curadores anunciaram planos de vender três obras-primas da coleção em leilão para arrecadar US$ 65 milhões para iniciativas de diversidade. Naeem foi co-autor de uma carta ao editor do Baltimore Sun defendendo o plano de desmembramento – uma venda que o museu acabou sendo forçado a cancelar.

Os apoiadores de Naeem dizem que ela está tão comprometida com a equidade quanto seu ex-chefe. Mas onde Bedford poderia ser fogosa e ocasionalmente confrontadora, ela fala mansa e diplomática, nas palavras de Thornton, “uma jogadora de equipe”.

Ela foi fundamental no planejamento de “Guarding the Art”, uma das exibições de maior destaque da BMA, que exibiu as obras de arte favoritas dos guardas de segurança da BMA. A exposição não apenas gerou agitação nacional, mas outros museus nos Estados Unidos agora planejam montar suas próprias exposições.

A ex-curadora da BMA, Amy Elias, teve a ideia de “Guarding the Art” após um jantar de brainstorming com Naeem. Como curador-chefe, Naeem foi responsável por fazer o plano funcionar, desde o recrutamento do curador convidado da exposição, Lowery Sims, até o fornecimento de estipêndios financeiros aos guardas.

E foi Naeem quem teve a ideia de abrir em abril uma exposição inovadora que explorará a relação entre o hip-hop e a arte contemporânea no século 21, do streetwear à tecnologia. A exposição está sendo co-organizada com o Saint Louis Art Museum, e Naeem é um dos quatro co-curadores.

Naeem disse que espera estabelecer conexões semelhantes no futuro entre o BMA e grupos culturais locais e escolas dedicadas a causas tão diferentes quanto a música clássica e as mudanças climáticas.

“Quero descentrar o museu”, disse Naeem.

“Quero unir forças com organizações comunitárias e marchar juntas. Acredito na colaboração, na sabedoria coletiva. Não somos as únicas pessoas fazendo esse importante trabalho.”

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