Cientistas da Temple University estão brigando no tribunal por suposta pesquisa de coração roubada

Em busca de curas para doenças cardíacas humanas, Steven Houser dirigiu seu laboratório da Temple University para induzir ataques cardíacos em animais com órgãos de tamanho semelhante: porcos. O cientista julgou os resultados tão promissores que amostras dos corações dos porcos foram guardadas em um freezer abaixo de zero, em caixas rotuladas com códigos secretos.

Mas quando um colega quis algumas das amostras para seus próprios experimentos, o aluno de pós-graduação de Houser as entregou.

Houser diz que nunca deu permissão. O colega, o cardiologista Arthur Feldman, diz que sim.

A disputa é agora objeto de um processo federal, agravado por uma investigação sobre possível má conduta em mais de uma dúzia de estudos realizados por cientistas da instituição do norte da Filadélfia. Na raiz estão o orgulho profissional e a animosidade entre dois pesquisadores proeminentes – Feldman, ex-reitor da escola de medicina de Temple, e Houser, ex-presidente da American Heart Association.

Houser chamou Feldman de “malvado” e diz que as amostras de porcos e os dados relacionados ajudaram a empresa iniciante de Feldman, chamada Renovacor, a garantir US$ 11 milhões em financiamento de capital de risco na primeira rodada. Feldman, que nega qualquer irregularidade, acusa o colega de oportunismo ganancioso.

Na terça-feira, uma empresa de Nova Jersey disse que concordou em comprar a Renovacor em um acordo no valor de US$ 53 milhões.

Em questão está um dos desafios mais irritantes da medicina: ao contrário de outros músculos do corpo humano, o coração não pode se reparar por meio do cultivo de novas células. Como resultado, muitas vítimas de ataques cardíacos, embora sobrevivam à crise inicial, desenvolvem insuficiência cardíaca, uma das principais causas de morte e incapacidade nos EUA

Durante anos, os cientistas tentaram resolver este problema com células estaminais, mas alguns dos primeiros sinais de promessa revelaram-se ilusórios. Em abril de 2017, um sistema de saúde afiliado a Harvard concordou em pagar ao governo dos EUA US$ 10 milhões para resolver alegações de fraude contra Piero Anversa, um ex-pesquisador que foi acusado de falsificar seus resultados de células-tronco.

Harvard investigou pelo menos 30 estudos conduzidos por Anversa e/ou seus colegas, alguns deles de outras instituições. Houser foi o autor sênior de um dos artigos, de 2010.

Em questão estava uma imagem de células cardíacas de camundongos que, para os funcionários de Harvard, parecia ter sido fabricada, de acordo com o processo de Houser. Houser disse que não fez nada de errado e que a imagem não foi central para as conclusões do estudo. No entanto, ao saber da preocupação, ele e seus colegas realizaram um novo conjunto de experimentos, cujas imagens foram aceitas e publicadas pela revista Circulation Research.

Em 2019, os funcionários do Templo disseram a Houser que estavam lançando seu próprio inquérito sobre o trabalho, que ainda não foi resolvido, de acordo com registros do tribunal. E no ano seguinte, a escola notificou Houser que estava investigando uma possível má conduta em uma série adicional de artigos dos quais ele era autor, desta vez a pedido de autoridades federais.

As alegações geralmente envolviam preocupações semelhantes – imagens que pareciam ser fabricadas ou duplicadas, dando a impressão de que uma droga estava funcionando quando não estava. As questões foram levantadas pela primeira vez no pubpeer.com, um site que permite que os cientistas façam críticas anônimas de pesquisas, e recentemente foi assunto de uma reportagem da Reuters.

Mais uma vez, Houser diz que não fez nada de errado. Em cinco dos jornais, ele estava envolvido apenas como editor de um colega que falava inglês como segunda língua. Em outro artigo, um número incorreto foi usado devido a um “erro de escrita”, disse ele no processo.

A verdadeira razão para as investigações do Templo, afirma Houser, é que os funcionários da escola tentaram “maldizer” e intimidá-lo a desistir de suas queixas sobre as amostras de porcos e dados relacionados, que seu aluno de pós-graduação havia dado ao laboratório de Feldman no final de 2014.

No processo, Houser acusou Feldman, então reitor, de enganar deliberadamente o estudante de pós-graduação para entregar o material. Houser diz que nunca deu permissão e que não soube da troca até 2017, quando Feldman publicou um artigo contando parcialmente com os dados.

Errado, disse Feldman em sua resposta ao processo. Não só a Houser concordou em compartilhar o material e os dados dos porcos, mas ele também assinou um pedido relacionado para fundos federais de pesquisa. E Houser foi oferecida a oportunidade de comprar ações da start-up de Feldman, a Renovacor, disse o cardiologista em recente arquivamento jurídico.

Houser recusou a oferta e entrou com o processo anos depois, apenas quando a empresa parecia promissora, alegou Feldman em sua resposta.

“Ele pensei que a empresa não valeria nada”, disse Feldman sobre seu colega de longa data. “Agora que a Renovacor obteve financiamento de capital, ele quer outra mordida na maçã.”

O ex-aluno de pós-graduação que compartilhou material de porco com o laboratório de Feldman não respondeu às mensagens pedindo comentários. Agora em outra instituição, ele não é acusado no processo.

Um advogado que representa Feldman se recusou a comentar o caso. Christopher Ezold, advogado da Houser, disse que seu cliente “não se envolveu em má conduta científica ou de outra natureza, não falsificou dados e não participou de nenhum ato ruim com nenhum outro cientista ou acadêmico”.

Funcionários do templo se recusaram a comentar o processo além do que seus advogados disseram no tribunal. Em um processo legal no início desta primavera, a escola negou qualquer irregularidade e também negou que a propriedade intelectual tenha sido “roubada” do laboratório de Houser.

Quanto à investigação sobre a validade do os estudos, funcionários da universidade disseram que o processo ainda estava em andamento.

“O Temple está ciente das alegações de má conduta de pesquisa e está analisando-as de acordo com a política da universidade e os regulamentos aplicáveis”, disseram autoridades.

Desde então, três revistas médicas lançaram suas próprias investigações em seis estudos de autoria de pesquisadores do coração da Temple, conforme relatado pela Reuters. Houser está entre os autores de três deles, embora não tenha liderado a pesquisa em questão.

Um conselho de ética de um dos periódicos, chamado JACC: Basic to Translational Science, votou para retirar um dos estudos, citando imagens que pareciam ter sido emendadas ou duplicadas.

As partes do processo concordam em uma coisa: Feldman omitiu o nome de Houser de um artigo anterior de abril de 2015, no qual incluiu os resultados de experimentos adicionais nas amostras de porcos.

Quando Houser tomou conhecimento da omissão dois anos depois e reclamou, Feldman disse que foi um erro e pediu desculpas. Ele perguntou aos editores da revista Heart Failure Reviews se eles poderiam adicionar o nome de Houser, mas eles disseram que era tarde demais, de acordo com uma troca de e-mails incluída nas exposições do tribunal.

Informado do resultado, Houser respondeu em um e-mail de março de 2017 para Feldman:

“Obrigado por tentar o Art. Eu entendo como isso pode ter acontecido inadvertidamente.”

A cordialidade não durou. Depois que o nome de Houser surgiu no inquérito de Harvard, Feldman disse repetidamente a outros membros do corpo docente que Houser era culpado e espalhou rumores falsos sobre o inquérito que se seguiu ao Temple em 2019, alegou Houser.

Enquanto isso, a Renovacor, empresa fundada por Feldman, depois de garantir os US$ 11 milhões em financiamento inicial em agosto de 2019, preparou-se para abrir o capital.

Isso aconteceu em 3 de setembro de 2021, que Feldman marcou tocando o sino de abertura na Bolsa de Valores de Nova York. A ação foi negociada a US$ 10,47 por ação antes de perder força no início deste ano, caindo abaixo de US$ 2.

Na terça-feira, quando a Rocket Pharmaceuticals, com sede em Cranbury, Nova Jersey, anunciou um acordo para comprar a Renovacor, as ações voltaram a subir para US$ 2,18 – um ganho de 14,7% – antes de perder a maior parte desse ganho em um mercado em baixa no final da semana.

Leave a Comment