Conheça Nat Johnson, um dos artistas mais misteriosos do Mobile

Quando os moradores de vários bairros do centro de Mobile começaram a notar uma abundância de mockingbirds sentados em tocos e postes, eles ficaram curiosos. Então, pelo menos um morador supôs nas mídias sociais que o criador dos pássaros – que não eram pássaros reais – de alguma forma tinha uma intenção nefasta.

O artista Nat Johnson não é mais nefasto do que Boo Radley no famoso livro do Alabama com a palavra “mockingbird” no título. Tudo o que ela queria fazer com os sabiás, diz ela, era espalhar alegria, amor e arte.

Ela se divertiu com algumas das especulações. Mas não há nada remotamente controverso no desejo de Nat de fazer as pessoas sorrirem quando avistam os tordos pela cidade. Não lhe custa quase nada fazer os pássaros com materiais reciclados. Ela corta as silhuetas de sinais políticos descartados, pinta-os de preto e insere raios de bicicleta que ela obtém do Delta Bike Project, uma organização sem fins lucrativos de Mobile. Os raios permitem que os pássaros girem em torno de 360 ​​graus na brisa.

Nat chama esse projeto, que ela começou na primavera, de Mobimockingbird. Em 2013, inspirada por um desfile de Halloween na cidade de Nova York, onde as pessoas usavam esqueletos gigantes montados em mochilas, ela iniciou outro projeto de arte pública conhecido como Mobi Downtown, criando bonecos superdimensionados e vestíveis para desfilar pelas ruas do centro de Mobile no popular LoDa Os eventos ArtWalk acontecem na segunda sexta-feira de cada mês. Ela traz os bonecos – ela só pode colocar cinco ou seis deles em seu Subaru Outback de cada vez – no ArtWalk de outubro a abril.

Os bonecos têm um efeito profundo em Nat, que admite ser “um pouco tímido” em situações sociais. “Eles permitem que meu ‘espírito eu’ saia e socialize com as pessoas de uma maneira que eu não faço”, diz ela.

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Nat Johnson

Nat Johnson, usando uma máscara na cabeça, está sentada na sala de sua casa cheia de arte no centro de Mobile, Alabama. “Desde que me lembro, odiava tirar fotos”, diz ela. “Isso só cria uma angústia em mim, então evito e/ou corro, mas por trás de uma máscara estou bem. Eu sou a máscara, e a máscara sou eu, então é um lugar confortável para se estar.” (Foto por Michelle Matthews/[email protected])

A reação aos bonecos de mochila de 3 metros de altura e às “cabeças grandes” também é animadora para ela. “A parte mais incrível é que, se eles não gritam e correm, seus olhos brilham e querem fotos”, diz ela. “Acenamos para todo mundo, e todo mundo vira criança.”

Da mesma forma, ela vê os desfiles do Mardi Gras se transformarem em crianças enquanto observam carros alegóricos coloridos e criativos passarem durante a temporada de carnaval. Nos últimos nove anos, Nat trabalhou em tempo integral como construtor de carros alegóricos com a Carnival Artists, ajudando a realizar os temas para sete organizações diferentes do Mobile Mardi Gras. Sua especialidade é escultura. Nos últimos anos, ela esculpiu Slash, o guitarrista do Guns ‘n Roses, assim como o mouse de “If You Give a Mouse a Cookie”, entre muitos outros personagens.

“Você aprende enquanto faz”, diz ela. “Estou cada vez melhor a cada ano, mais confiante.”

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Com sua própria arte, ela é autodidata, aprendendo à medida que avança. Sua arte preenche a casa de tijolos que ela divide com seus cachorros, Buddy e Nicki, e sua gata, Miss Kitty. Na sala, onde estávamos sentados conversando, os olhos cegos de criaturas fantásticas penduradas no teto, máscaras nas paredes e bonecos de arte nos cantos vigiavam. Filtros de luz através de cortinas coloridas em todas as janelas. Essas obras de arte parecem vitrais, mas são feitas de papel de seda selado dentro de duas folhas de acrílico. Nenhum espaço é deixado intocado pela arte de Nat, que se espalha para a garagem, a cerca e o quintal.

“Eu gosto de fazer coisas”, diz ela. “Quando fico parado, me sinto mal.”

Nat Johnson

Todos os cômodos da casa de Nat Johnson estão cobertos de rostos que ela criou. (Foto por Michelle Matthews/[email protected])

‘Queria que minha arte fosse vista’

Nat cresceu em Jackson, Alabama. Ela assistia sua mãe pintar a óleo, e Nat sempre rabiscava, mas ela nunca teve aulas de arte no ensino médio. Quando ela foi para a Auburn University, ela planejava estudar arquitetura, mas não era uma boa opção para ela, diz ela. Ela acabou se mudando para Mobile e se formou em educação física pela University of South Alabama. Durante seu último trimestre lá, ela fez uma aula de gravura e percebeu que “não era ruim” nisso.

Enquanto isso, ela teve aulas de software de design gráfico e começou a trabalhar para jornais locais. Ela acabou em Santa Fé, Novo México, onde trabalhou como designer de jornais e revistas, tornando-se supervisora ​​de pré-impressão até os ataques terroristas de 11 de setembro de 2001. “O 11 de setembro me assustou, e eu queria voltar e ficar perto da minha família”, diz ela. “Eu não queria estar tão longe.”

A essa altura, seus pais moravam em Daphne, então Nat, a caçula de três filhos, voltou para a área de Mobile. Foi quando ela começou a fazer bonecas de arte esculpidas com agulhas, que ela encontrou na Internet. “Eles me fascinaram”, diz ela. Ao assistir a um DVD, ela descobriu como fazê-los ela mesma. “O artista não mostrou como montá-lo”, diz ela. “As pessoas adoram guardar seus segredos.”

Da mesma forma, ela aprendeu sozinha a fazer os bonecos enormes que desfilam no ArtWalk. “Ninguém te mostra como fazer mochilas, mas eu vi fotos e imaginei o meu caminho.”

“Ela é uma pessoa tão quieta e reservada”, diz a amiga de Nat, Courtney Matthews, maquiadora em Mobile. “Ela adora estar em casa e criar.” Courtney foi uma das primeiras incentivadoras da arte de Nat, sugerindo que ela fizesse suas bonecas “maiores que a vida”, o que levou Nat a criar os bonecos Mobi Downtown. Nat se lembra com carinho de Courtney do lado de fora de sua loja, Lunatix, durante o ArtWalk quase uma década atrás, vestindo a primeira fantasia de marionete e acenando para os transeuntes.

Embora ela seja uma extrovertida que “conhece todo mundo”, Courtney entende por que Nat prefere estar atrás de uma máscara, dando a ela a liberdade de ser algo que ela não é. “No que diz respeito à atenção”, diz Courtney, “eu adoro isso em doses, mas também gosto de me esconder e absorver. Posso fazer isso quando sou uma marionete. Você exala ser esta criatura, não você mesmo.”

Nat Johnson

No quarto de Nat Johnson, um fantoche fica em um canto enquanto um rosto abstrato se ilumina enquanto a luz do sol entra pela janela. (Foto por Michelle Matthews/[email protected])

Nat está ansiosa para voltar ao centro de Mobile durante o ArtWalk de outubro com sua trupe de bonecos gigantes.

“O objetivo de começar o Mobi Downtown foi uma maneira de sair da minha casa e socializar”, diz ela. “É uma forma de retribuir à minha cidade, e talvez de uma forma que eu não precise ser vista. Eu queria criar algo que tivesse uma grande presença, mas não precisaria estar na frente gritando sobre isso. Além disso, eu queria que minha arte fosse vista, então decidi fazê-la andar para o ArtWalk.”

Enquanto isso, cerca de 250 de seus mockingbirds estão girando silenciosamente por toda a cidade, trazendo capricho para os bairros de Mobile e além.

“Estou tão feliz com a resposta positiva que as pessoas têm para o Mobimockingbird, e a recepção que recebemos com os bonecos de rua do Mobi Downtown nos faz sentir como estrelas do rock”, diz Nat. “Obrigado pelo amor.”

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