Conheça Steve Penley, o da Vinci do Partido Republicano

“Sempre tive a sensação de que a América é um ótimo lugar para se estar e sempre senti que éramos realmente cuidados. Nós somos realmente tão afortunados”, disse ele.

Como o filho do dono de uma loja de pianos Macon se tornou o da Vinci do Partido Republicano? Fui ao estúdio de Buckhead para descobrir, que também é onde Kemp e Walker realizaram comícios este ano a convite do artista.

Ele se apresentou vestindo uma jaqueta de tweed levemente amarrotada e calças e sapatos respingados de tinta, como um professor da Ivy League que havia passado por um furacão e um spinner.

Seu enorme espaço de estúdio é forrado com telas de todos os tamanhos, retratando tudo, desde bandeiras a flores e um recorte de madeira de Ronald Reagan jogando uma bola de futebol como um estudante universitário.

Ele começou a pintar quando era “pequeno” e decidiu seguir a arte na Universidade da Geórgia, pois era “absolutamente a única habilidade comercializável que eu tinha”.

Depois do que ele descreveu como cinco anos de aulas na UGA e oito anos morando na casa da fraternidade Sigma Chi em Atenas, o não tão típico irmão da fraternidade mudou-se para o norte com um amigo para tentar o mundo da arte de Nova York.

Penley estava de volta à Geórgia dois anos depois e teve um encontro casual com Robert Steed, um advogado de renome da King & Spalding, que viu uma de suas pinturas em um restaurante de Atlanta e encomendou uma.

As conexões de Penley com seus amigos poderosos republicanos começaram de duas maneiras. A primeira foi através do treinador Vince Dooley, ele próprio um artista. Dooley costumava visitar as aulas da Escola de Artes Visuais da UGA, incluindo a de Penley. Como atleta do ensino médio, ele disse que foi o único estudante de arte a reconhecer o treinador na classe.

Os dois se reencontraram mais tarde e iniciaram uma relação pessoal e profissional que durou até os últimos dias de Dooley. Os dois colaboraram em vários livros, com Dooley cuidando da maior parte da prosa e Penley ilustrando. Eles incluem títulos sobre futebol americano universitário, história da UGA e o jardim de Dooley.

“Gostaria que as pessoas soubessem que ele era muito maior que o futebol. Ele sabia tudo sobre tudo ”, disse ele. “Tive sorte de tê-lo.”

Mais tarde, ele conheceu Walker por meio de Dooley e mais chefes de peso por meio da Fox News.

“Sempre planejei procurar a Fox porque sabia que precisava de uma plataforma visual”, disse ele. “Então, quando eles ficaram online pela primeira vez, estabeleci uma meta apenas para me conectar com eles.”

Ele começou como convidado em feriados nacionais e depois começou a colaborar no design de cenários para grupos focais da Fox News com o pesquisador Frank Luntz. Eles viajaram juntos pelo país durante as eleições presidenciais como um circo itinerante. Foi durante essas viagens que Penley também conheceu os convidados republicanos de Fox.

Com suas pinturas transmitidas para milhões através da Fox, os telespectadores também começaram a buscar encomendas.

Por mais conservadores que alguns de seus clientes sejam, a própria política de Penley está tão à direita que ele brinca que Kevin McCarthy é “meu amigo liberal” e diz que considera todos os democratas “marxistas-fascistas por definição”.

Ele também é rápido em declarar suas deficiências – coisas pelas quais ele acha que as pessoas vão criticá-lo de qualquer maneira, incluindo ser “provavelmente um verdadeiro idiota” quando era mais jovem.

“Tenho a mente fechada e é frustrante que as pessoas conversem porque as coisas em que acredito, acredito totalmente até que alguém possa provar o contrário”, disse ele. “Mas, por outro lado, não julgo as pessoas pessoalmente pelo que acreditam. Se o fizesse, não teria amigos.”

Junto com suas telas, Penley também tem enormes murais no College Football Hall of Fame em Atlanta e na lateral de um estacionamento no Dallas Art District. E graças, em parte, à Fox News, ele tem uma base de clientes em todo o país.

Quanto à política de hoje, disse estar preocupado com o país. Ele conta com democratas e republicanos entre seus amigos íntimos, mas prontamente diz que não pode ser objetivo sobre Kemp ou Walker porque os conhece há muito tempo. Ele também não está votando em Raphael Warnock.

“Não me importa se é um assassino em série, quero alguém que não seja marxista naquela cadeira no Senado”, disse ele.

Ele continuará produzindo a arte que as pessoas desejam – os Churchills, os Teddy e os Franklin Roosevelts, as pontes e os triunfos americanos. Eles pagam as contas e ele está administrando um negócio, afinal. Mas as pinturas também contam a história de um certo tipo de excepcionalismo americano que Penley e seus colecionadores querem manter vivo.

“Dediquei minha carreira a reconstruir a América aos olhos das pessoas”, disse ele. “É uma batalha difícil.”

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