Descoberta de vírus de morcego russo pode ser má notícia para humanos

Um parente do vírus SARS-CoV-2 que foi originalmente encontrado em morcegos russos pode ser capaz de infectar células humanas, de acordo com um estudo.

Os autores do artigo, que foi publicado na revista Patógenos PLOStambém mostraram que esse vírus é resistente aos anticorpos de pessoas vacinadas contra SARS-CoV-2 – que causa a COVID-19 – em testes de laboratório.

Os pesquisadores disseram que as descobertas do estudo demonstram que os sarbecovírus na vida selvagem fora da Ásia representam “uma ameaça à saúde global”, bem como às campanhas de vacinação em andamento contra o COVID-19. Os sarbecovírus são um grupo de coronavírus que inclui SARS-CoV-2, SARS-CoV-1 (a causa da SARS, ou síndrome respiratória aguda grave) e várias centenas de vírus geneticamente semelhantes encontrados principalmente em morcegos.

No estudo, os pesquisadores examinaram dois sarbecovírus – conhecidos como Khhosta-1 e -2 – que foram descobertos por cientistas russos em 2020 no sudoeste europeu do país.

“Pensava-se originalmente que os sarbecovírus – no início dos anos 2000 – circulavam apenas em um tipo específico de morcego local no sul da China, mas nos últimos 20 anos os cientistas descobriram muito mais em diversas espécies e diferentes localizações geográficas”, Michael Letko, um autor do estudo que está com a Washington State University, disse Newsweek.

Até o momento, os sarbecovírus foram identificados como circulando na vida selvagem – como morcegos, pangolins, cães-guaxinim e civetas – na China, Laos, Japão, Rússia, Reino Unido, África e Bulgária.

É quase certo que os pesquisadores descobrirão mais desses vírus no futuro, disse Letko.

Embora centenas de sarbecovírus tenham sido identificados – muitos durante os esforços para determinar as origens do SARS-CoV-1 e -2 – a maioria não é capaz de infectar células humanas. Mas vários desses vírus ainda não foram testados e, portanto, sua capacidade de transmissão para humanos é desconhecida. Agora, os autores do novo estudo mostraram que Khhosta-2 – um dos recém-descobertos sarbecovírus russos – poderia usar os mesmos mecanismos de entrada para infectar células humanas que o SARS-CoV-2 usa.

Essas descobertas têm potenciais implicações para a saúde pública, uma vez que um “transbordamento” de sarbecovírus de animais para humanos resultou no surto original de SARS e acredita-se que tenha sido a causa da pandemia de coronavírus em andamento. (Uma minoria de especialistas argumentou que, neste último caso, o vírus pode ter se originado de um vazamento de laboratório.)

No estudo mais recente, os pesquisadores usaram uma plataforma que Letko havia desenvolvido anteriormente para avaliar com segurança se os coronavírus têm potencial para infectar humanos. Em janeiro de 2020, Letko usou essa plataforma para caracterizar o receptor para SARS-CoV-2.

A plataforma é inteiramente in vitro, o que significa que os experimentos são conduzidos em um laboratório fora de seu contexto biológico normal – neste caso, usando culturas de células e partículas semelhantes a vírus não infecciosas.

“Gostaria de enfatizar que não há vírus real em nosso estudo – apenas substitutos moleculares que não podem se replicar e não possuem outros genes de coronavírus além da proteína spike”, que os patógenos usam para se ligar e entrar nas células, disse Letko.

“Comecei agora um laboratório expandindo essa pesquisa, então, naturalmente, quando dois novos coronavírus foram descobertos na Rússia, fiquei muito interessado em testá-los na plataforma do meu laboratório”, disse ele.

Entre as principais descobertas do PLOS estudo é que os vírus russos Khosta usam o mesmo receptor empregado pelo SARS-CoV-2 – conhecido como ACE2 – para infectar células humanas.

“Embora geneticamente relacionados ao SARS-CoV-2 apenas distante, os vírus russos são mais geneticamente semelhantes a outros sarbecovírus encontrados na África e em outros lugares da Europa”, disse Letko. “Na maioria das vezes, o grupo específico de sarbecovírus ao qual os vírus Khhosta pertencem não pode se ligar ao ACE2 humano ou infectar células humanas. Ou assim pensávamos.”

Ele continuou: “O receptor usado por qualquer vírus dita quais tecidos o vírus infecta, que por sua vez se relaciona com os tipos de sintomas da doença que o vírus causa e como ele transmite entre os hospedeiros. CoV-2 – e SARS-CoV-1, bem como alguns outros coronavírus sazonais – pode ser capaz de infectar os mesmos tipos de células em humanos”.

Um morcego-ferradura menor
Uma imagem mostra um morcego-ferradura menor. O vírus Khhosta-2 foi identificado nesta espécie por cientistas russos.
iStock

Em segundo lugar, os pesquisadores descobriram que o soro sanguíneo de indivíduos vacinados contra o COVID-19 não neutralizou o vírus Khhosta-2 em condições laboratoriais, de acordo com Letko. Isso não era necessariamente surpreendente.

“Uma das maneiras padrão de os cientistas medirem a eficácia de uma vacina é com um ‘ensaio de neutralização'”, disse Letko. “Neste experimento, combinamos vírus – ou, no nosso caso, partículas semelhantes a vírus – com soro de pessoas que receberam as vacinas Moderna ou Pfizer e adicionamos isso às células em tubos de ensaio. Se os anticorpos no soro da pessoa vacinada pode se ligar ao vírus, então o vírus não pode infectar as células.Podemos medir isso.

“Quando o SARS-CoV-2 ganha um punhado de novas mutações, chamamos isso de uma nova variante e geralmente é mais resistente à vacina. que usamos para o SARS-CoV-2 não pode impedir efetivamente o Khosta-2 de infectar células”, disse Letko.

Em terceiro lugar, a equipe descobriu que a infecção com a variante Omicron do coronavírus pode não proteger contra o Khosta-2. O soro de pessoas que se recuperaram da Omicron não neutralizou totalmente o vírus. Novamente, como Khosta-2 é diferente o suficiente, a vacina não é eficaz.

Letko disse que é importante notar que, no caso do segundo e terceiro achados, não é possível dizer com certeza que essas respostas realmente imitam uma infecção em uma pessoa real, já que os resultados são de experimentos de cultura de células.

“Pode ser possível que a resposta imune em uma pessoa real seja mais diversificada e eficaz do que esse sistema experimental simplificado que usamos”, disse ele.

De acordo com Letko, é difícil dizer nesta fase se o Khosta-2 tem potencial para desencadear uma epidemia ou mesmo uma pandemia.

“Só porque o vírus pode infectar células humanas não significa que causará uma pandemia ou mesmo transmitirá a uma única pessoa”, disse ele. “Muitos fatores controlam se um vírus será transmitido e se se espalhará entre indivíduos com alta eficiência necessária para uma pandemia”.

Letko continuou: “Neste ponto, não sabemos a prevalência ou provavelmente a verdadeira distribuição desse vírus na natureza. Como os cientistas originais que descobriram os vírus Khhosta observaram em seu estudo, [they] estão faltando genes encontrados em sarbecovírus humanos patogênicos que provavelmente são responsáveis ​​​​pela evasão imunológica e doenças”.

O que os pesquisadores talvez estejam mais preocupados é com o potencial de ocorrência de um processo conhecido como “recombinação”.

“Sabemos muito bem dos últimos 40 anos de pesquisa sobre coronavírus que, se dois coronavírus são geneticamente semelhantes e na mesma célula, eles podem se recombinar”, disse Letko. “Bits de um genoma podem substituir bits semelhantes no outro genoma, resultando em um genoma híbrido de ambos os vírus.”

Como o SARS-CoV-2 e o Khosta-2 são geneticamente semelhantes o suficiente para serem chamados de sarbecovírus e podem infectar os mesmos tipos de células usando os mesmos mecanismos, pode ser possível que eles possam se recombinar de uma maneira que daria SARS-CoV-2 a resistência à vacina do Khhosta-2, mantendo outras características de virulência do SARS-CoV-2.

“As chances de o SARS-CoV-2 ‘encontrar’ Khhosta-2 na natureza são certamente muito pequenas, mas tem havido um número crescente de relatórios descrevendo o SARS-CoV-2 voltando para a vida selvagem – como cervos de cauda branca no Costa Leste dos Estados Unidos”, disse Letko. “Esse é o pior cenário, mas é apenas uma das coisas em que pensamos no meu laboratório ao tentar impedir que a próxima pandemia aconteça novamente”.

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