‘Incrivelmente preocupante’: Surto de gripe aviária em fazenda de martas espanholas desencadeia temores de pandemia | Ciência

Quando os visons de uma grande fazenda na Galícia, uma região no noroeste da Espanha, começaram a morrer em outubro de 2022, os veterinários inicialmente pensaram que o culpado poderia ser o SARS-CoV-2, que atingiu fazendas de visons em vários outros países. Mas os testes de laboratório logo revelaram algo mais assustador: um vírus mortal da gripe aviária chamado H5N1. As autoridades imediatamente colocaram os trabalhadores na fazenda sob restrições de quarentena. Os mais de 50.000 visons da instalação foram mortos e suas carcaças destruídas.

Nenhum dos trabalhadores da fazenda foi infectado. Mas o episódio, descrito em um artigo na Eurovigilância na semana passada, reacendeu temores há muito latentes de que o H5N1 poderia desencadear uma pandemia humana. O vírus não se espalha bem entre mamíferos; as pessoas quase sempre o pegam de pássaros infectados, não uns dos outros. Mas agora, o H5N1 parece ter se espalhado por uma população de mamíferos densamente compactada e ganhou pelo menos uma mutação que favorece a disseminação de mamífero para mamífero. Os virologistas alertam que o H5N1, agora infestando pássaros em todo o mundo, pode invadir outras fazendas de martas e se tornar ainda mais transmissível.

“Isso é incrivelmente preocupante”, diz Tom Peacock, virologista do Imperial College London. “Este é um mecanismo claro para uma pandemia de H5 começar.” Isabella Monne, pesquisadora veterinária do Laboratório de Referência da União Europeia para a gripe aviária na Itália, onde as amostras da Espanha foram sequenciadas, chama a descoberta de “um sinal de alerta”.

O H5N1 foi detectado pela primeira vez em uma fazenda de gansos na China em 1996. Um grande surto de aves em Hong Kong em 1997 levou às primeiras mortes humanas documentadas e provocou os primeiros temores de pandemia. Por volta de 2005, o vírus se espalhou para as aves migratórias, que desde então se espalharam pelo mundo em várias grandes ondas. Uma nova variante chamada 2.3.4.4b que surgiu em 2020 se espalhou mais rápido e mais longe do que qualquer predecessor, causando grandes golpes na indústria avícola na Europa e na América do Norte antes de chegar à América Central e do Sul no outono de 2022. “Parece que isso o vírus é apenas mais adaptado a todas as aves do que qualquer outro”, diz Richard Webby, pesquisador da influenza no St. Jude Children’s Research Hospital.

Como os receptores aos quais o vírus se liga nas vias aéreas superiores das aves são menos comuns nas vias aéreas superiores dos mamíferos, o H5N1 poupa amplamente os mamíferos. Mas desta vez muitas espécies de mamíferos foram infectadas, incluindo raposas, gatos, furões, focas e golfinhos, presumivelmente através do contato com aves infectadas. Em 17 de janeiro, as autoridades de Montana disseram que três ursos pardos juvenis sacrificados no outono depois de ficarem muito doentes também estavam infectados com o H5N1. As pessoas também pegaram. Até agora, houve seis infecções humanas confirmadas na atual onda global, incluindo uma morte.

Existem alguns sinais de que o 2.3.4.4b é menos patogênico em humanos do que as versões anteriores, que mataram cerca de metade dos infectados, diz Thomas Mettenleiter, chefe do Instituto Friedrich Loeffler. “É claro que isso também pode ser uma má notícia, porque pode tornar mais fácil para o vírus começar a se espalhar sob o radar, dando-lhe mais oportunidades de evoluir”, diz ele. Quanto mais o vírus infecta mamíferos, maior o risco, diz Webby. “É um jogo de números.”

Houve alguns relatos anteriores de surtos de gripe aviária em fazendas de visons na China, mas nenhuma evidência clara de que o vírus se espalhou entre os animais. No surto espanhol, parece haver poucas dúvidas de que sim. Em teoria, todos os animais doentes poderiam ter contraído o vírus de suas rações, que incluíam subprodutos de aves, mas não foram relatados surtos de H5N1 na região onde estão localizadas as granjas e matadouros que fornecem a ração. E o vírus se espalhou de um cercado para outro como esperado se fosse transmitido entre martas. A cadeia de infecções pode ter começado depois que um animal pegou um pássaro doente e o puxou para dentro de sua gaiola, diz Thijs Kuiken, patologista veterinário do Erasmus University Medical Center.

A rapidez com que o vírus encontrado na Espanha pode infectar humanos – ou se espalhar entre eles – é desconhecida. Amostras de vírus sequenciadas de quatro visons mostram várias alterações em comparação com o vírus das aves, incluindo T271A, uma mutação no gene de uma enzima, a polimerase. A mudança, também observada em amostras virais de outros mamíferos infectados, é conhecida por ajudar o H5N1 a se replicar melhor nos tecidos dos mamíferos. E627K, outra mutação preocupante no gene da polimerase, não surgiu, no entanto, e o gene da hemaglutinina – uma proteína na superfície viral que se liga ao receptor do hospedeiro – não mudou, diz Peacock. “Ainda podemos ter tido sorte com este.”

Monne diz que sua equipe e outros estão estudando as propriedades do vírus do vison e os efeitos das mutações que ele acumulou. Entre outras coisas, eles querem estudar o quão bem o vírus se transmite através do contato próximo entre os animais. “Estamos planejando também fazer estudos de transmissão de aerossóis”, diz ela.

O surto novamente destaca os riscos da criação de visons. O SARS-CoV-2, introduzido em fazendas por humanos, se espalhou como fogo entre os animais, mas também foi repassado para seus cuidadores, e os pesquisadores temeram que a indústria de visons pudesse se tornar uma fonte permanente de infecções e um terreno fértil para variantes genéticas. A Holanda, que já havia decidido eliminar a criação de visons até 2024 por razões éticas, fechou todas as fazendas restantes em 2021. A Dinamarca abateu todos os visons do país em 2020, mas a proibição da criação de visons expirou no início deste ano.

As fazendas representam uma grande ameaça quando se trata de H5N1, diz Kuiken. A maioria das espécies de mamíferos infectadas com o vírus até agora são predadores selvagens e necrófagos que se alimentam de pássaros infectados – “animais solitários ou animais que vivem em pequenas famílias”, diz ele. É improvável que eles espalhem o vírus para longe ou infectem humanos. Nas fazendas de martas, milhares desses carnívoros solitários são forçados a viver juntos, criando condições ideais para o vírus aviário se adaptar aos mamíferos. “É uma construção humana”, diz Kuiken.

No mínimo, as medidas de biossegurança nas fazendas de visons precisam ser reforçadas, diz Monne. Os trabalhadores das fazendas devem usar máscaras e tomar outras medidas para prevenir a infecção, e as fazendas devem reduzir o risco de introduções acidentais do H5N1. “Eles devem ter muito cuidado em manter os animais longe de pássaros selvagens.” Ervilhacock diz que talvez seja hora de acabar com a criação de martas. “Isso está acontecendo na Europa hoje em dia, e depois do COVID-19, está me deixando louco”, diz ele. “É uma espécie de ameaça existencial.”

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