Mesmo os reforços bivalentes atualizados do COVID-19 lutam para impedir a transmissão da subvariante ômicron – um imunologista discute por que novas abordagens são necessárias

A FDA está propondo uma injeção anual contra o COVID-19, sinalizando que uma nova abordagem é necessária.  <a href="https://www.gettyimages.com/detail/photo/antibodies-background-royalty-free-image/1358868801?phrase=antibodies&adppopup=true" rel ="nofollow noopener" alvo="_em branco" data-ylk="slk:wildpixel/iStock via Getty Images Plus" turma="ligação ">wildpixel/iStock via Getty Images Plus</a>” src=”https://s.yimg.com/ny/api/res/1.2/OuMbNmvTp4KdHSnZUJv_Vg–/YXBwaWQ9aGlnaGxhbmRlcjt3PTcwNTtoPTM1NQ–/https://media.zenfs.com/en/the_conversation_us_articles_815/e345a852888cc5ee36ace9adf23cffca” data-src=”https://s.yimg.com/ny/api/res/1.2/OuMbNmvTp4KdHSnZUJv_Vg–/YXBwaWQ9aGlnaGxhbmRlcjt3PTcwNTtoPTM1NQ–/https://media.zenfs.com/en/the_conversation_us_articles_815/e345a852888cc5ee36ace9adf23cffca”/></div>
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<p>Em quase todas as medidas, a campanha de vacinação contra SARS-CoV-2, o vírus que causa a COVID-19, tem sido um sucesso global.</p>
<p>Em janeiro de 2023, mais de 12 bilhões de vacinas contra SARS-CoV-2 foram administradas em um esforço que salvou inúmeras vidas – mais de 14 milhões apenas no primeiro ano de disponibilidade da vacina.  Com uma eficácia de 95% na prevenção de infecção grave e morte, e melhores perfis de segurança do que vacinas historicamente eficazes semelhantes, a comunidade biomédica esperava que uma combinação de vacinação e imunidade natural pudesse levar a pandemia a um fim relativamente rápido.</p>
<p>Mas o surgimento de novas variantes virais, particularmente o omicron e sua variedade de subvariantes, superou essas expectativas.  A última estirpe omicron, XBB.1.5.  – apelidado de “Kraken”, em homenagem a uma criatura marinha mítica – tornou-se rapidamente a subvariante dominante nos EUA. A Organização Mundial da Saúde a considera a cepa mais contagiosa até agora, com seu sucesso quase certamente atribuído à capacidade de evitar a imunidade de vacinas anteriores ou infecções.</p>
<p>O esforço para se antecipar a essas variantes em constante mudança também é, em parte, o que levou a Food and Drug Administration a reconsiderar sua abordagem à vacinação contra a COVID-19.  Em 23 de janeiro de 2023, a agência propôs que as diretrizes atuais para uma série de injeções seguidas de um reforço fossem substituídas por uma vacina anual COVID-19 que é atualizada a cada ano para combater as cepas atuais.  A proposta deve ser revisada pelo comitê consultivo científico da FDA em 26 de janeiro.</p>
<h2>Limitações das estratégias atuais de vacinação com mRNA</h2>
<p>Infelizmente, as novas injeções bivalentes, que incluem componentes tanto da cepa original do SARS-CoV-2 quanto de uma variante recente do ômicron, não tiveram um desempenho tão bom quanto alguns cientistas esperavam.  Embora não haja dúvida de que os jabs atualizados são capazes de aumentar os níveis de anticorpos contra o SARS-CoV-2 e ajudar a prevenir doenças graves e hospitalizações, vários estudos sugeriram que eles não são necessariamente mais capazes de prevenir infecções por ômicron do que seus predecessores.</p>
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Como imunologista que estuda como o sistema imunológico seleciona quais anticorpos produzir e respostas imunes ao COVID-19, esses novos resultados são decepcionantes. Mas eles não são totalmente inesperados.

Quando as vacinas COVID-19 estavam sendo lançadas no início de 2021, os imunologistas começaram a ter discussões públicas sobre os possíveis obstáculos para gerar rapidamente vacinas atualizadas para cepas virais emergentes. Na época, não havia dados concretos. Mas os pesquisadores sabem há muito tempo que a memória imunológica, exatamente o que oferece proteção contínua contra um vírus muito tempo após a vacinação, às vezes pode interferir negativamente no desenvolvimento de respostas imunes ligeiramente atualizadas.

O fracasso dessas novas vacinas bivalentes na prevenção ampla de infecções por ômicron sugere que nossa abordagem atual simplesmente não é suficiente para interromper o ciclo de transmissão viral que impulsiona a pandemia de COVID-19. Na minha opinião, está claro que projetos inovadores de vacinas capazes de produzir uma imunidade mais ampla são extremamente necessários.

As vacinas são projetadas para gerar memória imunológica

Em termos mais simples, as vacinas são uma maneira de dar ao seu sistema imunológico uma prévia de um patógeno. Existem várias maneiras diferentes de fazer isso. Uma maneira é injetar versões inativadas de um vírus, como foi feito com a poliomielite. Outra é usar componentes virais não infecciosos, como as proteínas usadas nas vacinas contra a gripe.

E, mais recentemente, os cientistas descobriram maneiras de fornecer “instruções” de mRNA que dizem ao seu corpo como produzir esses componentes virais não infecciosos. Essa é a abordagem usada com as vacinas Moderna e Pfizer direcionadas contra o COVID-19.

Todas as vacinas baseadas em mRNA treinam seu sistema imunológico para identificar e responder contra componentes críticos de um invasor em potencial. Uma parte importante dessa resposta é fazer com que seu corpo produza anticorpos que previnam futuras infecções, ajudando a quebrar o ciclo de transmissão de pessoa para pessoa.

Em uma resposta bem-sucedida, o sistema imunológico não apenas produzirá anticorpos específicos para o patógeno, mas também se lembrará de como produzi-los caso você encontre o mesmo patógeno novamente no futuro.

A abordagem existente para as vacinas COVID-19 provou ser eficaz na prevenção de doenças graves e morte, mas não evitou infecções tão bem quanto os cientistas esperavam.  <a href="https://www.gettyimages.com/detail/photo/vials-with-the-covid-19-vaccine-and-syringes-are-royalty-free-image/1303457369?phrase=immune%20system%20concept&adppopup=true" rel ="nofollow noopener" alvo="_em branco" data-ylk="slk:Morsa Images/DigitalVision via Getty Images" turma="ligação ">Morsa Images/DigitalVision via Getty Images</a>” data-src=”https://s.yimg.com/ny/api/res/1.2/6gHHH4G9Vz4NOy1DF3vb8Q–/YXBwaWQ9aGlnaGxhbmRlcjt3PTcwNTtoPTQ3MA–/https://media.zenfs.com/en/the_conversation_us_articles_815/2ad4180e473b300f7ccf85c85b5febcf”/><noscript><img alt=Morsa Images/DigitalVision via Getty Images” src=”https://s.yimg.com/ny/api/res/1.2/6gHHH4G9Vz4NOy1DF3vb8Q–/YXBwaWQ9aGlnaGxhbmRlcjt3PTcwNTtoPTQ3MA–/https://media.zenfs.com/en/the_conversation_us_articles_815/2ad4180e473b300f7ccf85c85b5febcf” class=”caas-img”/>
A abordagem existente para as vacinas COVID-19 provou ser eficaz na prevenção de doenças graves e morte, mas não evitou infecções tão bem quanto os cientistas esperavam. Morsa Images/DigitalVision via Getty Images

O espectro do ‘pecado antigênico original’

Mas o que acontece quando o vírus evolui e essa memória se torna obsoleta?

Os imunologistas se perguntam isso desde o lançamento inicial da vacina COVID-19. Recentemente, encontrou nova relevância à luz da proposta do FDA para uma vacina anual atualizada para COVID-19.

Embora seja possível que as respostas imunes às vacinas atualizadas simplesmente substituam as antigas, isso não aconteceu com a gripe. Com a gripe, os pesquisadores aprenderam que a imunidade preexistente a uma cepa pode inibir ativamente a capacidade de responder bem contra outra.

Em linguagem cotidiana, pense em um vírus como um carro tentando atropelá-lo. Você pode produzir um tipo de anticorpo contra o capô, um contra o para-choque e outro contra as calotas que impedem que as rodas girem. Você produziu três tipos de anticorpos específicos para o carro, mas acontece que apenas os anticorpos da calota o retardam efetivamente.

Agora o carro sofre mutações, como o SARS-CoV-2. Ele altera a forma das calotas ou as remove completamente. Seu sistema imunológico ainda reconhece o carro, mas não as calotas. O sistema não sabe que a calota era o único alvo efetivo, então ele ignora as calotas e aumenta seu ataque no capô e no para-choque.

Ao ignorar a nova resposta da calota, a memória do sistema imunológico do carro original não é apenas obsoleta, mas também interfere ativamente na resposta necessária para atingir as rodas do novo carro. Isso é o que os imunologistas chamam de “pecado antigênico original” – memória imunológica ineficaz que dificulta as respostas desejadas a novas cepas de patógenos.

Esse tipo de interferência tem sido extremamente difícil de quantificar e estudar em humanos, embora possa se tornar mais fácil com a proposta do FDA. Uma abordagem anual da vacinação contra a COVID-19 abre as portas para estudos mais diretos sobre como a memória de cada vacina influencia a seguinte.

Vacinação multicepa oferece esperança

Simultaneamente, esforços significativos estão sendo feitos para priorizar a busca por uma vacina única ou “universal”. Uma abordagem tem sido aproveitar as pesquisas emergentes que mostram que, se seu sistema imunológico for apresentado a várias versões do mesmo patógeno, ele tenderá a escolher alvos compartilhados entre eles.

Apresentado com um Modelo T, Ford F-150 e Mustang elétrico ao mesmo tempo, seu sistema imunológico frequentemente escolherá ignorar diferenças como as calotas em favor de semelhanças como o formato e a borracha dos pneus. Isso não apenas interferiria na função dos três veículos, mas também poderia, teoricamente, interferir na maioria dos veículos rodoviários – ou ameaças virais, como variantes.

Os pesquisadores começaram a fazer progressos rápidos usando essa abordagem com o desenvolvimento de vacinas complexas contra a gripe de várias cepas que apresentam bom desempenho nos primeiros ensaios clínicos. Novos estudos focados no SARS-CoV-2 esperam fazer o mesmo. Patógenos persistentes, incluindo influenza e HIV, sofrem de versões dos mesmos problemas de direcionamento de anticorpos. É possível que essa pandemia sirva como um cadinho de inovação que leve à próxima geração de prevenção de doenças infecciosas.

Esta é uma versão atualizada de um artigo originalmente publicado em 8 de março de 2021.

Este artigo foi republicado do The Conversation, um site de notícias independente sem fins lucrativos dedicado a compartilhar ideias de especialistas acadêmicos. Se achou interessante, pode subscrever a nossa newsletter semanal.

Foi escrito por: Matthew Woodruff, Universidade Emory.

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Matthew Woodruff não trabalha, consulta, possui ações ou recebe financiamento de qualquer empresa ou organização que se beneficiaria com este artigo e não revelou nenhuma afiliação relevante além de sua nomeação acadêmica.

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