Muitos dos alimentos mais nutritivos são também os mais sustentáveis

Imagem de um prato cheio de vegetais diferentes.

Embora seja relativamente simples comparar a pegada ambiental da produção de maçãs versus laranjas (ou mesmo carne bovina), esses cálculos se tornam muito mais complicados quando os alimentos contêm vários ingredientes – e estes compõem a maior parte do que é vendido em uma mercearia típica. Até agora, não havia bons métodos para determinar o impacto de tais alimentos, mas uma equipe de Oxford publicou recentemente alguns dos primeiros trabalhos para desenvolver uma métrica de sustentabilidade para tudo (comestível) que se possa encontrar em sua mercearia local.

Além das estimativas de sustentabilidade da abordagem, a equipe de Oxford passou a cruzar seus resultados com a métrica nutricional padrão NutriScore. Com isso, eles descobriram que havia muitos “ganha-ganha” onde os alimentos eram sustentáveis ​​e nutritivos – embora houvesse algumas exceções notáveis. E, embora os resultados não tenham sido muito surpreendentes, esse método oferece uma nova métrica para consumidores, varejistas e produtores fazerem escolhas mais informadas.

Receitas secretas

Um dos maiores obstáculos para calcular a sustentabilidade de alimentos com vários ingredientes é que os produtores raramente são obrigados a listar quanto de cada ingrediente eles colocam em um produto. Muito pelo contrário – esses detalhes geralmente são segredos comerciais bem guardados.

Mas em alguns países, como a Irlanda e o Reino Unido, pelo menos algumas dessas informações são acessíveis ao público: as porcentagens de certos ingredientes-chave. Os pesquisadores do programa Livestock, Environment and People (LEAP) e Oxford Population Health da Universidade de Oxford usaram esses detalhes (do recurso FooDB) para estimar as porcentagens de ingredientes em produtos similares, incluindo mais de 57.000 produtos alimentícios que representam quase todos dos alimentos e bebidas nos supermercados do Reino Unido e da Irlanda.

Uma vez que eles tinham estimativas dos ingredientes, eles usaram o banco de dados ambiental HESTIA para calcular o impacto de todo o inventário. A equipe calculou uma pontuação ambiental para cada alimento que incluiu uma métrica combinada de quatro impactos principais – emissões de gases de efeito estufa, uso da terra, estresse hídrico e o potencial de causar proliferação de algas tóxicas em corpos d’água a jusante (ou seja, potencial de eutrofização).

Como etapa final, eles cruzaram seus resultados de sustentabilidade com a métrica de nutrição comumente usada chamada NutriScore. Isso classifica os alimentos com base em nutrientes “bons”, como proteínas, fibras, conteúdo de frutas / vegetais e óleos saudáveis, bem como nutrientes “ruins”, como calorias, gorduras, sal e açúcar adicionado.

“Usamos o NutriScore porque é bastante usado em muitos países ao redor do mundo e muitos pesquisadores estão familiarizados com o conceito por trás dele”, disse o primeiro autor Michael Clark, da Universidade de Oxford. “Toda a premissa foi desenvolvida para ser aplicada em nível populacional para resultar em melhores resultados de saúde. Passou por muita validação e testes e, em nível populacional, tem sido muito eficaz nisso.”

Ganha-ganha

Quando os pesquisadores testaram seu método contra produtos com ingredientes conhecidos, descobriram que ele funcionava bem. As classificações de sustentabilidade resultantes também foram amplamente consistentes com o que seria esperado, considerando os principais ingredientes de qualquer item.

“Nossas descobertas não foram super surpreendentes”, disse Clark. “Pelo menos na última década, tem havido uma quantidade crescente de evidências dizendo que certas commodities têm alto impacto – geralmente carne bovina e ovina – e certas commodities têm impactos baixos, como alimentos à base de plantas (com algumas exceções, como chocolate e café ).”

Em geral, carne, queijo e peixe – e qualquer coisa feita com esses ingredientes – tiveram os maiores impactos estimados. Qualquer coisa baseada em frutas, grãos ou vegetais tem classificação mais baixa, como esperado. Quando combinados com o NutriScore, havia produtos claramente vantajosos para todos que eram nutritivos e bons para o meio ambiente, como alimentos e produtos de grãos integrais. Batatas fritas também tiveram um desempenho particularmente bom devido ao seu alto teor de “vegetais”. Outros alimentos, como nozes, peixe e carne, eram nutritivos, mas relativamente mais prejudiciais ao meio ambiente.

Trabalho em progresso

A equipe de pesquisa espera que seu trabalho seja um ponto de partida para uma métrica que possa ser usada por consumidores, produtores e varejistas para fazer escolhas mais sustentáveis. No futuro, o maior obstáculo ainda será a falta de transparência dos ingredientes, que provavelmente não melhorará em um futuro próximo. Onde e como os ingredientes são produzidos é outro fator que pode alterar consideravelmente o impacto, e que raramente é divulgado.

“Esperamos que este seja o início de uma jornada mais longa e uma oportunidade de trabalharmos juntos para desenvolver algo que seja mutuamente benéfico”, disse Clark. “A parte mais empolgante é a aplicação – agora temos um mecanismo para permitir comparações entre vários produtos alimentícios que as pessoas produzem, vendem ou compram, e isso permite que elas tomem decisões informadas sobre os impactos dessas escolhas .”

PNAS, 2022. DOI: 10.1073/pnas.2120584119

Leave a Comment