O debate sobre como os antidepressivos funcionam está colocando milhões de pessoas em perigo

Quase 10 por cento de todos os americanos experimentarão sintomas de depressão todos os anos. Uma das formas comuns de tratamento inclui uma combinação de terapia e antidepressivos. De acordo com o CDC, cerca de 13% dos americanos com mais de 18 anos estavam tomando antidepressivos entre 2015 e 2018. A forma mais comumente prescrita deles é chamada de inibidores seletivos de recaptação de serotonina (ISRSs), desenvolvidos para alterar o fluxo de serotonina no cérebro.

Eu sou um dos milhões que toma um SSRI – um chamado sertralina, para controlar sintomas de ansiedade, depressão e transtorno obsessivo-compulsivo. Antes de conversar com um psiquiatra sobre o uso desse medicamento, lidei com sentimentos de desgraça e pavor iminentes que apareciam por capricho, bem como dezenas de pensamentos e emoções intrusivos a cada minuto. Basicamente, é como ter seu próprio desordeiro gritando com você o dia todo. Tomar a medicação tem sido imensamente útil para mim, como tem sido para muitos outros.

E isso torna ainda mais estranho reconhecer que, como em muitas outras doenças complexas, os pesquisadores ainda não sabem exatamente o que causa a depressão e se a serotonina é um dos principais culpados. Na década de 1960, os cientistas descobriram por acaso que certas drogas usadas como sedativos ajudavam a aliviar a depressão. Como essas drogas agiram no sistema de serotonina, isso levou a “uma ideia muito simplista de que baixos níveis de serotonina levam à depressão”, disse Gerard Sanacora, psiquiatra da Universidade de Yale e diretor do Programa de Pesquisa de Depressão de Yale, ao The Daily Beast.

A maioria dos cientistas agora adere à ideia de que existem muitos fatores genéticos, sociais e biológicos que contribuem para a depressão; e, no entanto, a ideia de um desequilíbrio químico ou de serotonina está presa no zeitgeist popular. Ele persistiu em grande parte graças à sua colocação proeminente em anúncios de drogas como o Prozac no final da década de 1980 – mesmo quando a pesquisa psiquiátrica já estava mudando sua perspectiva.

Isso nos leva ao debate atual em torno dos ISRSs. A maioria dos neurocientistas, psiquiatras e médicos que estudam e tratam a depressão concordam: drogas antidepressivas como os ISRS funcionam tão bem quanto a terapia cognitiva. Com o tratamento certo, as taxas de remissão da depressão podem variar entre 5 e 50 por cento. Não há dúvida de que pessoas como eu estão encontrando alívio real graças a esses medicamentos.

Mas se a depressão não está tão ligada aos níveis de serotonina como pensávamos, então levanta a questão de que realmente não sabemos como funcionam os ISRSs e por que eles podem ajudar algumas pessoas deprimidas. Existem várias teorias promissoras sugerindo que eles desempenham um papel na mediação de bactérias intestinais, para ajudar o cérebro a desenvolver novas células e exigir a si mesmo, para criar mudanças fisiológicas maiores e mais complexas além de simplesmente aumentar os níveis de serotonina. Mas nenhuma dessas teorias foi comprovada ainda.

A discussão que se seguiu se transformou em um debate completo, colocando a psiquiatria convencional contra uma minoria de pesquisadores que não acham que os antidepressivos realmente funcionam.

A cada poucos anos, uma nova onda de estudos surge das sombras, supostamente “desmascarando” a noção da hipótese da serotonina. Esses estudos sugerem que a depressão é resultado de fatores sociais ou causada por experiências traumáticas, e que os antidepressivos não funcionam, entorpecem as emoções ou causam danos ativamente. Em vez de medicação, eles acreditam que a depressão é melhor tratada apenas por meio de terapia.

A discussão que se seguiu se transformou em um debate completo, colocando a psiquiatria convencional contra uma minoria de pesquisadores que não acham que os antidepressivos realmente funcionam.

As brigas entre acadêmicos e pesquisadores concorrentes são tão intensas e cruéis quanto qualquer outra luta que ocorre na internet – apresentando brigas no Twitter, artigos de opinião para grupos de reflexão e os próprios meios de comunicação. A história sombria da indústria farmacêutica alimenta ainda mais o ceticismo em torno da eficácia dos antidepressivos. Quando os ensaios clínicos com antidepressivos não confirmaram os resultados esperados, as empresas farmacêuticas essencialmente enterraram as evidências e distorceram o registro em favor dos antidepressivos – o que apenas exacerbou a desconfiança sobre esses medicamentos e seus fabricantes.

Adicionando combustível ao fogo, um estudo de revisão recente publicado na revista Psiquiatria Molecular reavaliou décadas de dados anteriores sobre os níveis de serotonina na depressão, não encontrando evidências da ligação entre os dois e oferecendo isso como evidência de que os ISRSs não funcionam ou apenas funcionam embotando as emoções. Essa conclusão atraiu críticas de muitos psiquiatras e médicos – o estudo nem sequer analisou se os antidepressivos funcionam – mas com o apoio dos autores do estudo, a mídia de direita divulgou essa mensagem de qualquer maneira.

“Se houver benefícios, eu diria que eles são devidos a esse efeito de entorpecimento emocional e, caso contrário, o que as evidências mostram são essas diferenças muito pequenas entre as drogas e o placebo”, Joanna Moncrieff, psiquiatra da University College London que liderou o estudo. estudo, disse ao The Daily Beast. “Os antidepressivos são drogas que alteram o estado normal do seu cérebro, geralmente não é uma boa ideia fazer [that] a longo prazo”.

A própria Moncrieff é uma figura influente no que está sendo chamado de “psiquiatria crítica”, The Critical Psychiatry Network, que Moncrieff co-presidente, descreve o movimento em seu site: os efeitos das intervenções psiquiátricas”. Os pesquisadores associados a esse movimento defendem contra o uso de drogas para problemas de saúde mental e até promoveram conspirações do COVID-19.

Se a depressão é causada pela interação de eventos estressantes e biologia, como alguns dentro da Critical Psychiatry Network argumentam, Sanacora não entende por que isso significa que os antidepressivos não funcionam. “Eu simplesmente não sigo a lógica”, disse ele.

Quatro outros especialistas que falaram com o The Daily Beast rejeitaram especificamente as descobertas de Moncrieff, principalmente enfatizando que o artigo dela e de sua equipe funde grosseiramente duas hipóteses sob a teoria da serotonina. Existe a hipótese do desequilíbrio químico que é bastante conhecida, o que sugere que um déficit no neurotransmissor serotonina no corpo leva à depressão. Mas, de acordo com Roger McIntyre, professor de psiquiatria e farmacologia da Universidade de Toronto, “a noção de desequilíbrio químico em seu cérebro nunca foi apresentada como uma proposta coerente, abrangente e baseada em evidências”.

Em vez disso, a hipótese da serotonina mais prevalente que a psiquiatria leva a sério e que McIntrye e outros argumentam ser apoiada por evidências, é que uma desregulação de todo o sistema de serotonina do corpo é o que contribui para a depressão clínica. Isso inclui problemas na quantidade de receptores disponíveis para ligar a serotonina, problemas com a forma como as células disparam e várias outras interrupções no nível biomolecular. Eles argumentam que Moncrieff está errado quando se trata de fazer a grande afirmação de que não há nenhuma evidência do envolvimento da serotonina na depressão.

A noção de desequilíbrio químico em seu cérebro nunca foi apresentada como uma proposta coerente, abrangente e baseada em evidências.

Roger McIntyre, Universidade de Toronto

Além disso, não conhecer o mecanismo de uma droga não é uma razão boa o suficiente para impedir seu uso se estiver comprovadamente ajudando as pessoas. “Estamos muito confiantes de que os ISRSs funcionam para a depressão”, disse Tyler Randall Black, psiquiatra de crianças e adolescentes da Universidade da Colúmbia Britânica, ao The Daily Beast. “Há resmas e resmas de evidências nos mostrando que eles funcionam, mas não por que eles funcionam.” McIntrye apontou para o fato de que também não sabemos completamente como o Tylenol funciona – apesar de ser um dos analgésicos mais usados ​​em todo o mundo. Tylenol também afeta o cérebro de maneiras inesperadas – embora entorpeça a dor social ou psicológica, não é motivo para removê-lo do mercado.

A difamação desses medicamentos pode ter consequências não intencionais porque a terapia geralmente não está disponível, tornando os ISRSs a única opção acessível. “A demanda por cuidados de saúde mental supera em muito o acesso disponível”, disse Sanacora, acrescentando que muitos americanos precisam esperar meses para ver um bom terapeuta cognitivo-comportamental. Além disso, decidir abruptamente parar de tomar ISRSs pode ser perigoso: um em cada cinco pacientes que fazem isso apresentará sintomas semelhantes aos da gripe, insônia, desequilíbrio e outros sintomas que podem durar um ano.

Enquanto os psiquiatras que conversaram com o The Daily Beast enfatizaram que a hipótese da serotonina era uma maneira de simplesmente explicar um distúrbio complexo como a depressão, eles destacaram que ela promoveu desvantagens ao longo do tempo. A história de uma “narrativa de ‘desequilíbrio químico’ influenciou negativamente a tomada de decisão do paciente e a autocompreensão do paciente”, disse Awais Aftab, psiquiatra da Case Western Reserve University em Cleveland, Ohio, ao Daily Beast.

A demanda por cuidados de saúde mental supera em muito o acesso disponível.

Gerard Sanacora, Universidade de Yale

Phil Cowen, psicofarmacologista da Universidade de Oxford, no Reino Unido, disse ao The Daily Beast que o status socioeconômico é um fator que contribui para a depressão, levando aqueles no espaço crítico da psiquiatria a acreditar que “dá poder aos médicos e à indústria” sobre os pacientes. Ironicamente, ignora os milhões de “pessoas com experiência” que foram ajudadas por meio de antidepressivos.

Ainda assim, a pergunta de um milhão de dólares permanece: como funcionam os SSRIs? Aftab explicou que uma nova hipótese principal é que eles encorajam a criação de novos neurônios e novas conexões entre os neurônios dentro do cérebro. O hipocampo, uma região do cérebro em forma de cavalo-marinho importante para a memória e o aprendizado, encolhe e perde neurônios quando a depressão ocorre. Os ISRS parecem estimular a produção de células-tronco neuronais, que se integram ao hipocampo para restaurar sua função e estrutura. Outros estudos sugerem que os ISRSs ajudam o cérebro a reconectar as conexões que causam os sintomas clínicos associados à depressão.

Ele também acrescentou que os SSRIs podem funcionar através de diferentes mecanismos em diferentes indivíduos, portanto, os tratamentos podem ter que ser mais adaptados caso a caso.

E, mais especificamente, os tratamentos individuais podem exigir que os psiquiatras sejam mais honestos com seus pacientes sobre o que sabemos e o que não sabemos sobre esses medicamentos, em vez de apresentar uma explicação simplificada demais (e totalmente imprecisa).

Black já tenta fazer isso com seus pacientes: “Digo que sabemos com certeza que afeta a serotonina, mas não sabemos como isso muda seu cérebro e não sabemos se você está com falta de serotonina para começar”. Ele descobriu que essas discussões abertas sobre o que sabemos até agora sobre terapia e medicamentos compensam a longo prazo, e muitos de seus pacientes ainda optarão por tomar o antidepressivo como parte de sua busca para encontrar o que funciona melhor para eles.

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