O que sabemos sobre transmissão

Vamos ser claros e declarar três fatos.

Primeiro, qualquer um pode pegar varicela.

Em segundo lugar, o surto atual está predominantemente concentrado entre homens que fazem sexo com homens.

E terceiro, um crescente corpo de evidências e dados sugere que o sexo entre esses homens é o principal meio pelo qual a varíola está se espalhando atualmente.

Embora seja verdade que existem outras maneiras de transmitir o vírus, reconhecer e relatar esses fatos não é anti-gay ou anti-ciência, nem direcionar conselhos a membros dessa comunidade, pois são os que estão atualmente em maior risco .

Mais de 31.000 pessoas em todo o mundo contraíram varíola – quase um terço delas nos EUA, onde o governo Biden declarou uma emergência de saúde pública. Todos os estados, exceto Wyoming, detectaram pelo menos um caso.

E, no entanto, seja pelo medo de perpetuar o estigma ou apenas pelo escrúpulo geral de usar as palavras “sexo anal” nas manchetes, as autoridades de saúde e a mídia de notícias parecem extremamente hesitantes em falar francamente sobre sexo para quem está em maior risco. Em Washington, DC, as autoridades até ampliaram a elegibilidade da vacina para incluir pessoas de todos os gêneros, em parte devido ao desejo de “[destigmatize] os indivíduos que podem precisar de uma vacina.”

O medo do público também foi alimentado por contrair varíola dos macacos experimentando roupas nas lojas ou através de ratos nos esgotos por especialistas médicos que se autodenominaram on-line como pseudo-influenciadores da varíola do COVID. (Para registro, os especialistas dizem que nenhum desses cenários é algo para se preocupar.)

Tudo isso, dizem os especialistas, pode realmente estar fazendo mais mal do que bem, de acordo com Angie Rasmussen, virologista do centro de pesquisa de pandemias do Canadá, a Organização de Vacinas e Doenças Infecciosas da Universidade de Saskatchewan.

“O discurso em torno disso se tornou tão exaustivo: assistir meus amigos que são defensores da saúde queer tentando obter informações e vacinas/tratamentos para pessoas em risco estão enfrentando especialistas em poltronas e caçadores de influência gritando, ‘AEROPORTO!’ e torcendo as mãos por seus filhos pegarem varíola no jardim de infância”, escreveu Rasmussen em uma mensagem ao BuzzFeed News. “Está causando um grande dano às pessoas que estão em maior risco AGORA.”

Então, o que os dados dizem sobre quem está pegando varíola?

As pessoas que estão sendo infectadas com varíola agora são predominantemente homens gays, bissexuais ou queer. E quando dizemos esmagadoramente, queremos dizer isso.

Em uma atualização na semana passada, a OMS disse que entre os mais de 8.400 casos com dados conhecidos sobre orientação sexual, 97,2% eram homens que fazem sexo com homens. Além disso, dos quase 6.000 tipos de transmissão relatados, 91,5% dos casos resultaram de encontros sexuais.

“Com exceção dos países [in the] áreas da África Ocidental e Central, o surto de varíola dos macacos continua afetando principalmente homens que fazem sexo com homens que relataram relações sexuais recentes com um ou vários parceiros”, afirmou a OMS. “Atualmente, não há sinal sugerindo transmissão sustentada além dessas redes”.

Em um estudo do New England Journal of Medicine publicado no mês passado que examinou mais de 500 casos de varíola em 16 países, 98% dos pacientes eram homens gays ou bissexuais. Outro estudo publicado em 28 de julho na revista médica britânica BMJ envolveu 197 pacientes com varíola de macaco em uma clínica de saúde sexual de Londres. Todos, exceto um desses homens – e todos eram homens – se identificaram como gays, bissexuais ou homens que fazem sexo com homens.

Nos EUA, os dados são os mesmos. Dados do CDC de 25 de julho mostram que 99,1% dos casos estão entre pacientes designados do sexo masculino ao nascer, e 99% desses homens relataram contato sexual recente com outro homem.

Para explicar a concentração da varíola entre esses homens, os especialistas dizem que é importante pensar neles não como indivíduos, mas como comunidades ou redes de pessoas que estão entrando em contato próximo umas com as outras.

Em outras palavras, o vírus não se tornou mais contagioso – acabou de chegar a uma nova rede de pessoas.

“Acho que é realmente sobre o vírus ser capaz de explorar efeitos de rede e contatos próximos entre indivíduos”, disse Amesh Adalja, estudioso sênior do Centro de Segurança da Saúde da Universidade Johns Hopkins, “e usar eventos de amplificação como raves – onde muitas pessoas podem tiveram vários contatos próximos com vários parceiros, e alguns deles anônimos – e isso permitiu que o vírus se espalhasse de uma maneira que realmente não teve a oportunidade de fazê-lo antes.

“Provavelmente sempre teve esse potencial”, disse Adalja. “Só precisava entrar em uma rede como essa.”

O que esses dados nos dizem sobre a caminho Monkeypox está se espalhando?

De acordo com o CDC, existem três maneiras principais de contrair a varíola dos macacos: contato direto pele a pele com uma pessoa infectada; tocar em superfícies, objetos ou tecidos contaminados (ou seja, fômites); e contato com secreções respiratórias como muco (aerossóis).

Mas dado que este surto atual está se espalhando tão predominantemente entre essas redes de homens que dormem uns com os outros, especialistas dizem que o contato pele a pele prolongado durante o sexo é o que está causando a maioria desses casos.

“Com base nos dados que temos, parece-me bastante convincente que o sexo está desempenhando um papel dominante na disseminação da varíola, juntamente com o fato de que talvez esses pacientes tenham feito sexo com vários parceiros”, Gerardo Chowell, epidemiologista da Georgia State University School of Public Health em Atlanta, ao BuzzFeed News. “E é provavelmente por isso que não vimos tantos casos entre heterossexuais.”

Rasmussen disse que se fômites e aerossóis fossem grandes causadores de varíola, os dados mostrariam muitos casos ocorrendo fora de homens gays, bissexuais ou homens que fazem sexo com homens (GBMSM). “Nem toda transmissão está associada ao sexo, mas a maioria está”, disse Rasmussen. “Se isso fosse transmitido mais comumente por aerossóis, fômites ou contato acidental, veríamos caminho mais transmissão doméstica e se espalhou para a comunidade maior.

“A GBMSM não vive isolada: tem filhos, famílias, colegas de trabalho. Veríamos mais casos nessas pessoas se a disseminação não fosse impulsionada principalmente pelo sexo”, acrescentou Rasmussen. “Embora, novamente, haja algum transmissão não sexual ocorrendo, mas não tanto.

“Provavelmente também se espalharia entre heterossexuais se se estabelecesse nessas redes sexuais”.

Por sua vez, o Departamento de Saúde da cidade de Nova York, que registrou mais de 2.000 casos de varíola dos macacos, lista os três métodos possíveis de transmissão em seu site, mas primeiro declara claramente: “No surto atual, o vírus da varíola dos macacos está se espalhando principalmente durante o sexo oral, anal e vaginal e outros contatos íntimos, como beijar, beijar, morder, abraçar e massagear”.

Como a varíola se espalha através do sexo?

Especialistas acreditam que é preciso muito mais do que um leve toque na pele ou um aperto de mão com uma pessoa infectada para pegar varíola; o que é necessário é esfregar consistentemente contra uma pessoa que tenha erupções cutâneas, crostas ou lesões, ou fluidos corporais dessa pessoa. A maneira mais óbvia e fácil de isso ocorrer é durante o sexo, mas dançar ou se esfregar contra uma pessoa sem camisa em uma festa de circuito também apresenta algum risco.

O papel do sexo na disseminação da varíola dos macacos parece ter sido evidente há vários anos.

Este surto atual de varíola dos macacos parece estar conectado a um identificado em 2017 na Nigéria, que parece ter se espalhado globalmente.

Na época, cientistas perplexos questionaram por que tantos homens na faixa dos 20 e 30 anos estavam adoecendo e exibindo erupções cutâneas não em seus rostos e extremidades, mas em seus genitais. Eles logo descobriram que muitos desses pacientes demonstraram comportamentos sexuais de alto risco que incluíam dormir com vários parceiros e com profissionais do sexo.

“Embora o papel da transmissão sexual da varíola humana não esteja estabelecido, a transmissão sexual é plausível em alguns desses pacientes através do contato pele a pele durante a relação sexual ou pela transmissão via secreções genitais”, Dimie Ogoina, professor de medicina e doenças infecciosas na Niger Delta University, escreveu com colegas em uma revista médica de 2019.

Outros estudos relacionados a esse atual surto global deram mais força a essa ideia, escreveu Ogoina em uma nova análise publicada na revista médica Lancet na semana passada.

Ogoina fez menção especial a outro estudo da Lancet publicado no início deste mês por cientistas na Espanha de 181 pacientes com varíola dos macacos, 92% dos quais eram GBMSM. Os pesquisadores encontraram cargas virais “significativamente mais altas”, ou quantidades do vírus da varíola dos macacos, em swabs de lesões em pacientes do que em suas amostras respiratórias.

Além disso, mais de três quartos dos pacientes apresentavam lesões ao redor do ânus ou genitais, enquanto mais de 40% apresentavam lesões na boca ou ao redor. Quarenta e cinco pacientes também sofriam de proctite, ou inflamação do revestimento do reto, e todos, exceto quatro, praticavam sexo anal receptivo.

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