O tipo e a frequência de animais infectados pelo COVID estão tentando nos dizer algo sobre o futuro da pandemia. Cientistas estão no caso

“Tigre no zoológico dos EUA testa positivo para coronavírus e se torna o primeiro animal a contrair COVID-19”, proclamou uma manchete de abril de 2020.

Dificilmente.

A história fazia referência ao tigre malaio de 4 anos, Nadia, que contraiu COVID no início da pandemia, junto com outros seis tigres no zoológico do Bronx – provavelmente depois de ser cuidado por um funcionário do zoológico pré-sintomático.

Foi o primeiro no que se tornaria um fluxo constante de histórias sobre animais que, como a maioria de nós, contraíram o COVID. Entre a coleção de animais que têm, de acordo com os Centros de Controle e Prevenção de Doenças dos EUA:

  • Animais de estimação como gatos, cães, furões e hamsters.
  • Animais de zoológico como leões, tigres, leopardos da neve, lontras, hienas, hipopótamos e peixes-boi.
  • Mink que vive em fazendas.
  • Vida selvagem, incluindo dezenas de veados de cauda branca e mula, um sagui de cauda preta e um tamanduá gigante.

O COVID infame não é exceção às doenças “zoonóticas” que os animais transferiram para os humanos, ou vice-versa. Acredita-se que tenha se espalhado de um morcego, pangolim ou cão guaxinim para humanos, talvez por meio de um intermediário como um animal de estimação (embora uma controversa hipótese de “vazamento de laboratório” não tenha sido completamente desmascarada).

Semelhante ao COVID, acredita-se que a pandemia de “gripe suína” H1N1 de 2009 tenha sido causada pela mistura de porcos norte-americanos e europeus, misturando cepas da gripe. O vírus do Nilo Ocidental, que se originou em artrópodes e é transmitido por mosquitos, estabeleceu-se na cidade de Nova York em 1999 e desde então se tornou endêmico nos EUA. em macacos, embora se acredite que tenha se originado em roedores.

Os animais provavelmente lançaram a pandemia do COVID-19, assim como muitos outros – mas seu papel nela não desapareceu depois. O patógeno agora circula em ambas as populações, atravessando e voltando, mesmo que tais ocorrências sejam relativamente infrequentes. E, como os humanos, os animais continuam a moldar a pandemia, à medida que novas variantes e subvariantes sofrem mutações em hospedeiros com pele, pêlo e penas antes de tentar se lançar na população mais ampla.

Os cientistas estão observando o reino animal em busca de sinais do que está por vir.

Um anfitrião é um anfitrião

Os cientistas começaram recentemente a rastrear a disseminação do COVID em animais em painéis de dados disponíveis publicamente. Um, lançado no final do mês passado pela Wildlife Conservation Society e pesquisadores australianos da Universidade de Medicina Veterinária de Viena, até agora documentou 704 diagnósticos de COVID-19 em animais em todo o mundo, em 39 países e 27 espécies.

Entre as revelações:

  • 117 infecções de gatos e 110 cães foram documentadas nos EUA
  • As martas estão entre os animais mais comumente identificados com COVID. Somente na Grécia, 159 martas americanos foram diagnosticados, além de quase 150 na Espanha e 250 na Lituânia.
  • A maioria dos animais foi assintomática ou apresentou sintomas respiratórios. Mink são os mais propensos a morrer.
  • As subvariantes Omicron são as cepas mais comuns identificadas em animais, embora casos de Delta também tenham sido documentados.

O risco de contrair COVID de animais é pequeno, diz a Dra. Mary Montgomery, educadora clínica na Divisão de Doenças Infecciosas do Brigham and Women’s Hospital, uma instalação afiliada a Harvard em Boston.

Mas é real. O COVID entrou em humanos a partir de animais – talvez em vários pacientes de vários encontros com animais no final de 2019, de acordo com um estudo recente – e pode reentrar em animais por meio de humanos em um processo que os cientistas chamam de “transmissão zoonótica”.

Assim como o COVID pode sofrer mutações em humanos, também pode sofrer mutações em animais. Assim, um animal com COVID pode gerar uma nova variante ou subvariante e transmiti-la de volta aos humanos.

Na pior das hipóteses, essa nova variante seria ainda mais transmissível do que a subvariante Omicron BA.5 atualmente dominante e ainda mais imunoevasiva – talvez até capaz de superar antivirais como Paxlovid e tratamentos com anticorpos monoclonais administrados em hospitais e ambulatórios.

O culpado mais provável em tal cenário pode ser uma ave, devido à sua natureza migratória.

“As aves podem migrar e disseminar rapidamente novos patógenos”, diz Montgomery. “E definitivamente há muitos casos na literatura de outros coronavírus que afetam aves.”

Entre os pesquisadores de olho na população de aves: Dr. Raj Rajnarayanan, reitor assistente de pesquisa e professor associado do campus do Instituto de Tecnologia de Nova York em Jonesboro, Ark. Ele criou e mantém vários painéis de dados relacionados à COVID, incluindo um sobre COVID em animais, preenchido com dados da GISAID, uma organização internacional de pesquisa que rastreia mudanças no COVID e no vírus da gripe.

Embora a maioria dos casos de animais identificados globalmente tenha ocorrido em martas, veados e animais de estimação como cães e gatos, Rajnarayanan observou recentemente que o COVID já passou para a população de aves. Os dois primeiros casos relatados foram identificados recentemente em cisnes na China.

Omicron parece mais propenso a infectar frangos e perus do que a variante Delta, diz ele, acrescentando que o cruzamento aviário pode eventualmente ter “grandes implicações” como novas mutações, ampla disseminação do vírus e impactos no suprimento de alimentos.

“Todo mundo quer se concentrar em espécies de mamíferos”, diz ele. “Agora os pássaros entram em cena. Queremos monitorar isso muito mais de perto.”

Rajnarayanan gostaria que o Departamento de Agricultura dos EUA facilitasse testes mais frequentes de animais de fazenda. Ele também acha que a agência deve fornecer equipamentos de proteção para os agricultores para reduzir a probabilidade de transmissão de agricultores para animais de fazenda e vice-versa.

“Estamos quase no terceiro ano – não queremos continuar com isso para sempre”, diz ele.

Profissionais médicos e veterinários devem se associar

À medida que as mudanças climáticas continuam, forçando animais e humanos a entrarem em contato com mais regularidade, transbordamentos e repercussões devem ocorrer – seja COVID, gripe aviária ou um patógeno ainda desconhecido pelo homem – talvez a próxima pandemia.

Montgomery defende o conceito de “One Health”, que enfatiza que a saúde das pessoas, animais, plantas e seu ambiente compartilhado estão inexoravelmente interligados.

Veterinários e médicos costumavam treinar juntos antes do advento do automóvel, o que resultou em médicos se mudando para grandes cidades com hospitais e veterinários se mudando para áreas rurais, onde eram necessários para cuidar de animais de fazenda, diz ela. Harvard costumava ser o lar de uma escola de veterinária, além de sua escola de medicina, e os alunos treinavam juntos.

Essa colaboração transdisciplinar é necessária novamente se quisermos finalmente nos antecipar a essa pandemia – e evitar a próxima.

“Temos que ter os recursos não apenas para pensar na saúde humana, mas para ter certeza de que estamos pensando na saúde animal”, diz ela, acrescentando que os humanos geralmente não se preocupam com doenças em animais – até que elas entrem nos humanos.

“Às vezes não pensamos em prevenção ou mitigação precoce ou contenção. Só reagimos quando algo entra na população humana. A conscientização é fundamental aqui.”

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