Revisão massiva de registros de saúde liga doenças virais a doenças cerebrais

Micrografia eletrônica de varredura colorida (SEM) de vírus influenza (gripe) (azul) brotando de uma célula epitelial estourada.

Nesta imagem de microscópio eletrônico de varredura em cores falsas, as partículas do vírus influenza (azul) estão prontas para serem liberadas de uma célula epitelial estourada (vermelho).Crédito: Lennart Nilsson, Boehringer Ingelheim International GMBH, TT/SPL

Uma análise de cerca de 450.000 registros eletrônicos de saúde encontrou uma ligação entre infecções por influenza e outros vírus comuns e um risco elevado de ter uma condição neurodegenerativa, como Alzheimer ou Parkinson, mais tarde na vida. Mas os pesquisadores alertam que os dados mostram apenas uma conexão possível e que ainda não está claro como ou se as infecções desencadeiam o início da doença.

A análise, publicada em neurônio em 19 de janeiro1, encontraram pelo menos 22 ligações entre infecções virais e doenças neurodegenerativas. Algumas das exposições virais foram associadas a um risco aumentado de doença cerebral até 15 anos após a infecção.

“É surpreendente como essas associações parecem estar tão disseminadas, tanto pelo número de vírus quanto pelo número de doenças neurodegenerativas envolvidas”, diz Matthew Miller, imunologista viral da McMaster University em Hamilton, Canadá.

Registros de saúde de mineração

Esta não é a primeira vez que vírus são associados a doenças neurodegenerativas. A infecção por um tipo de vírus do herpes tem sido associada ao desenvolvimento da doença de Alzheimer2, por exemplo. E um estudo histórico publicado em Ciência3 no ano passado, encontrou a evidência mais forte até agora de que o vírus Epstein-Barr está ligado à esclerose múltipla. Mas muitos desses estudos anteriores examinaram apenas um único vírus e uma doença cerebral específica.

Para entender se os vírus estão ligados a doenças cerebrais de forma mais ampla, Kristin Levine, cientista de dados biomédicos do Centro de Demências Relacionadas ao Alzheimer dos Institutos Nacionais de Saúde dos EUA em Bethesda, Maryland, e seus colegas analisaram centenas de milhares de registros médicos para procurar casos em que uma pessoa tinha uma infecção viral e uma doença cerebral em arquivo.

Primeiro, a equipe examinou os registros de cerca de 35.000 pessoas com doenças cerebrais e cerca de 310.000 pessoas sem, provenientes do FinnGen, um grande banco de dados finlandês que inclui informações de saúde. A equipe encontrou 45 ligações significativas entre infecções e doenças cerebrais e, em seguida, testou-as em mais de 100.000 registros de outro banco de dados, o UK Biobank. Após esta análise, eles ficaram com 22 pares significativos.

Uma das associações mais fortes foi entre a encefalite viral, uma rara inflamação do cérebro que pode ser causada por vários tipos de vírus, e a doença de Alzheimer. As pessoas com encefalite eram cerca de 31 vezes mais propensas a desenvolver a doença de Alzheimer mais tarde na vida do que as pessoas que não tinham encefalite. A maioria das outras associações foi mais modesta: as pessoas que tiveram um surto de gripe que levou à pneumonia tinham quatro vezes mais chances de desenvolver a doença de Alzheimer do que as pessoas que não desenvolveram a gripe com pneumonia. Não houve pareamentos que sugerissem uma ligação protetora entre infecção viral e doença cerebral.

“Estou muito entusiasmado por eles estarem expandindo esta pesquisa mais amplamente do que outros estudos analisaram”, diz Kristen Funk, neuroimunologista da Universidade da Carolina do Norte, Charlotte, que estuda a ligação entre herpesvírus e Alzheimer.

Deficiências de dados

Kjetil Bjornevik, epidemiologista da Harvard TH Chan School of Public Health em Boston, Massachusetts, e autor do artigo de Epstein-Barr em Ciência, aplaude Levine e seus colegas por chamarem mais atenção para o papel das infecções virais nas doenças cerebrais. Mas ele adverte que sua abordagem de usar registros médicos “pode ser problemática” porque eles analisaram apenas infecções graves o suficiente para justificar uma visita a um profissional de saúde. Levar em consideração infecções mais leves pode enfraquecer as associações, diz ele.

Os dados também são provenientes quase exclusivamente de pessoas de ascendência europeia, o que significa que as descobertas podem não ser aplicáveis ​​à população global maior, diz Funk. Além disso, ela acrescenta, fora da Europa, “certos vírus são mais prevalentes”, como o zika ou o vírus do Nilo Ocidental, então a análise pode ter perdido ligações entre esses patógenos e doenças cerebrais. Levine reconhece as limitações da análise; a equipe trabalhou com os dados disponíveis, diz ela.

Essas limitações também ressaltam a dificuldade de desvendar se uma infecção viral leva a uma doença neurodegenerativa ou se a doença torna uma pessoa mais suscetível à infecção, diz Bjornevik. Para tornar ainda mais complicado, os autores descobriram que quanto mais tempo decorrido entre a infecção e o diagnóstico da doença cerebral, mais fraca a ligação. Sabe-se que o corpo começa a mudar anos antes que os sintomas da doença cerebral se desenvolvam e um diagnóstico seja feito4, por isso é difícil determinar o que está causando o que, acrescenta. Outra teoria plausível é que essas infecções virais podem estar acelerando mudanças moleculares no corpo que já estavam em andamento, diz Cornelia van Duijn, epidemiologista genética da Universidade de Oxford, no Reino Unido.

Se estudos futuros adicionarem mais peso à conexão entre infecção viral e doença cerebral, isso poderá oferecer às autoridades de saúde uma maneira tangível de retardar o aparecimento de doenças neurodegenerativas. Existem vacinas para muitos desses vírus, diz van Dujin. Como vários tipos de demência são diagnosticados no final da vida – perto da expectativa média de vida – se os médicos pudessem adiar o início da doença por alguns anos, isso poderia significar que muitas pessoas nunca desenvolveriam a doença, acrescenta ela.

“Não está muito claro se as infecções estão causando doenças cerebrais”, diz ela. Mas as infecções virais não são agradáveis ​​e, se houver alguma ligação com doenças cerebrais, “acho que devemos às pessoas preveni-las”.

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