Síndrome de VEXAS recém-descoberta pode afetar milhares de americanos a mais do que se pensava

O paciente, Hector Campos, deu entrada no pronto-socorro com falta de ar, febre errática e orelhas inchadas e com coceira. Sua esposa explicou que Campos havia testado negativo para COVID-19. “O que você acha que isso pode ser?” Campos perguntou ao chefe da medicina de emergência, Ethan Choi, que também estava confuso com os sintomas do homem.

Assustador, certo? Mas não é real – Campos e Choi são personagens do drama médico da NBC Chicago Med. Ao longo do episódio, que foi ao ar em março de 2021, Choi inicialmente diagnosticou erroneamente os sintomas de Campos como pneumonia e infecção bacteriana, mas um teste voltou para inflamação generalizada. A condição de Campos se deteriora rapidamente e a equipe de médicos fica irritada até que seu colega cirurgião de emergência Dean Archer sugere que pode ser VEXAS, uma rara síndrome autoinflamatória. O sequenciamento genético finalmente encontra uma mutação que confirma o diagnóstico, e Choi começa a tratar o paciente.

O episódio é fictício, mas representações como esta são surpreendentemente precisas para casos reais de VEXAS, disse David Beck, pesquisador de genética clínica da Escola de Medicina Grossman da Universidade de Nova York. “Em termos de manifestações clínicas”, disse ele ao The Daily Beast, “eles foram certeiros”. Beck deveria saber: ele e seus colegas nomearam a síndrome pela primeira vez em um estudo publicado na O novo jornal inglês de medicina em 2020. “Fiquei impressionado, na verdade, com as representações na mídia popular, porque [it shows] eles leram o jornal.

Mesmo assim, essas representações da síndrome VEXAS tendem a destacar casos graves, em parte porque o artigo do NEJM também o fez. Dos 25 casos estudados pelos pesquisadores, 10 dos pacientes morreram de causas relacionadas ao VEXAS.

Mas pesquisas mais recentes expandiram a definição de caso de VEXAS para incluir um lado mais brando. Em artigo publicado em JAMA em 24 de janeiro, Beck e seus colegas digitalizaram as leituras de sequenciamento genético de mais de 160.000 pessoas para determinar o quão comum a síndrome VEXAS realmente é e como seus sintomas se manifestam nos pacientes. A equipe de pesquisa descobriu que nove pacientes do sexo masculino e duas pacientes do sexo feminino em seu estudo tinham mutações que causavam o VEXAS.

E, como resultado, os pesquisadores estimaram que a síndrome afeta cerca de 13.200 homens e 2.300 mulheres com mais de 50 anos apenas nos EUA.

“É emocionante tentar entender alguns pacientes e descobrir que a mesma causa genética e a mesma doença são encontradas em dezenas de milhares de indivíduos”, disse Beck. “Não apenas porque sabemos que existem muitos pacientes por aí que estão sofrendo, que não recebem um diagnóstico ou que não recebem o tratamento que pode ajudá-los e apenas dar um passo nessa direção; também é muito surpreendente que você ainda possa fazer esse tipo de descoberta, apesar de toda a pesquisa biomédica em andamento”.

VEXAS é um acrônimo que representa várias características-chave da síndrome. Em todos os casos da síndrome, o paciente apresenta uma mutação genética que codifica a enzima E1. A mutação ocorre em um gene no cromossomo X, que, como você deve se lembrar da aula de biologia, é um cromossomo sexual – os homens têm apenas um, tornando-os mais propensos a contrair VEXAS. E a mutação é somática, o que significa que é adquirida durante a vida em vez de ser herdada de um dos pais. Essa última característica, que dá ao VEXAS seu “S”, é crucial: como o VEXAS é causado por uma mutação somática, a síndrome não é transmitida e ocorre apenas em pacientes mais velhos, geralmente com mais de 50 anos, disse Beck.

Este tipo de pesquisa, enfatizou Beck, tornou-se possível graças aos recentes avanços no sequenciamento genético que o tornam prontamente disponível e acessível aos pacientes. Todos os participantes do estudo procuraram atendimento em uma unidade de saúde Geisinger no centro e nordeste da Pensilvânia entre 1996 e 2022. Como parte de uma colaboração entre Geisinger e o Regeneron Genetics Center para mapear a variação genética em todo o genoma humano, os exomas dos participantes— regiões de seus genomas que codificam proteínas – foram sequenciadas.

Na verdade, fiquei impressionado com as representações na mídia popular, porque [it shows] eles leram o jornal.

David Beck, Escola de Medicina Grossman da Universidade de Nova York

Todos os 11 participantes que apresentavam mutações no gene da enzima E1 eram anêmicos e a grande maioria tinha glóbulos vermelhos anormalmente grandes e baixa contagem de plaquetas – todos sintomas consistentes com a síndrome VEXAS. É importante ressaltar, porém, que alguns dos sintomas mais graves associados ao VEXAS, como inflamação na cartilagem (que causou o inchaço das orelhas de Campos), não estavam presentes nesses pacientes. Isso sugere que pode haver um espectro mais amplo de gravidade quando se trata de casos de síndrome VEXAS.

Outro aspecto intrigante do estudo foi o fato de que as duas mulheres identificadas retrospectivamente como tendo a síndrome VEXAS sofriam apenas da mutação relacionada ao VEXAS em 1 de seus cromossomos X, não ambos. “É confuso para nós”, já que originalmente os pesquisadores pensaram que o VEXAS afetava apenas os homens, disse Beck. “Estamos reconhecendo lentamente mais mulheres com a doença e não entendemos por que isso acontece.” Um fenômeno em jogo pode ser a inativação do X, um processo no qual um dos dois cromossomos X de uma mulher é silenciado em suas células.

Os pesquisadores escreveram no estudo que análises futuras serão críticas para entender a prevalência da síndrome em diversas populações, já que 94% dos participantes da coorte Geisinger eram brancos.

Atualmente, não há tratamentos para VEXAS aprovados pela Food and Drug Administration, mas um ensaio clínico de fase II está em andamento para estudar se os transplantes de células-tronco sanguíneas podem tratar ou curar a síndrome. Em 2022, uma equipe de pesquisadores franceses publicou um estudo sugerindo que tal transplante pode levar à remissão completa, mas tal procedimento tem seus riscos.

Do lado da pesquisa, Beck disse que os cientistas ainda estão tentando descobrir como uma mutação no gene que codifica E1 leva à inflamação generalizada observada nos casos de VEXAS. Essa enzima inicia um processo para que uma célula elimine as proteínas de que não precisa mais, e pesquisas adicionais estão em andamento para determinar como uma enzima E1 disfuncional afeta esse processo.

“Se você é um indivíduo mais velho com inflamação sistêmica, baixa contagem sanguínea, não tem nenhum diagnóstico claro e precisa de esteróides, mas não tem nenhum diagnóstico claro”, você deve entrar em contato com seu médico sobre testes genéticos para a síndrome de VEXAS, disse Beck.

“Isso pode ajudar a levar a melhores tratamentos para você – e pelo menos a um diagnóstico claro”, disse ele.

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