Um professor de história de 54 anos em Connecticut acaba de se tornar uma das estrelas em ascensão mais rápida do mercado de arte

O artista Rob Ober é uma estrela emergente improvável.

Ele tem 54 anos. Ele não se formou em uma escola de arte de prestígio. Em vez disso, por três décadas, Ober ensinou história dos EUA e da União Soviética em uma escola preparatória na zona rural de Connecticut. E nos últimos 15 anos, ele também dirigiu uma galeria na rua da escola, mostrando artistas russos inconformistas e dando mostras iniciais para Katherine Bradford, Robert Nava e Jordy Kerwick.

Suas próprias pinturas de monstros e jacarés, cobras e divindades, mamilos com fita adesiva e espadas brandidas compartilham a frouxidão e o primitivismo cru com esses artistas populares. Os colecionadores estão ficando loucos.

“Eu simplesmente amo o trabalho”, disse Alberto Chehebar, de Los Angeles, que descobriu Ober no Instagram há dois anos e rapidamente comprou várias pinturas. “Ele apenas vomita esses trabalhos extraordinários sem filtro e com tanta sinceridade.”

A estreia solo de Ober, “Motley Crew”, na Shrine Gallery em Nova York está esgotada, com preços variando de US$ 3.000 a US$ 25.000, segundo o proprietário Scott Ogden. Os fãs incluem o artista Erik Parker e Nova york crítico de arte da revista Jerry Saltz, que recentemente chamou as pinturas “agressivo, estranho e sensual”.

“O que mais admiro na prática de Rob é sua abordagem completamente intuitiva”, disse Ogden, cuja galeria é focada na arte Outsider.

“Cosmic Foreplay” (2022) de Rob Ober na Shrine Gallery. Foto: Katya Kazakina

Os negociantes geralmente têm raízes como artistas, mas mover-se no sentido inverso – de vendas para criação de arte – é incomum. Joel Mesler, que começou como artista antes de abrir uma galeria de arte emergente em Los Angeles, migrando para Manhattan e depois para East Hampton, recentemente abraçou sua vocação inicial; suas pinturas estão sendo vendidas por centenas de milhares em leilão desde a pandemia.

Ober, por outro lado, nunca se identificou como artista, embora tenha dito que pinta desde a infância. Embora idiossincrática, sua transformação em um artista de sucesso diz muito sobre o mercado de arte contemporânea em brasa, com ênfase em descobrir a próxima grande novidade – e lucrar financeiramente com o acesso antecipado. É também uma prova do poder do Instagram, onde Ober, o negociante de arte, encontrou outros artistas, e Ober, o artista, também foi descoberto.

“Eu nunca fiz arte com a intenção de me tornar um artista ou ter uma carreira artística ou mostrar minha arte”, Ober me disse por telefone de seu retiro de verão no Maine.

Filho de um diplomata americano, Ober cresceu em todo o mundo e muitas dessas primeiras experiências estão agora se espalhando por suas pinturas. Ele passou anos de formação na Rússia, contratou encantadores de serpentes em Delhi e jogou tênis na academia de tênis Nick Bollittieri na Flórida ao mesmo tempo que Andre Agassi. Esperava-se que ele tivesse uma carreira convencional, como conseguir um emprego em Wall Street. Em vez disso, ele passou os próximos 30 anos enredado em arte e ensino.

“Há essa urgência em relação às pinturas”, disse Parker, artista e colecionador de arte Outsider, dono de uma tela de Ober. “Como se eles precisassem estar neste mundo.” Ober pode não estar fazendo arte há muito tempo, mas “você pode sentir sua obsessão ao longo da vida em olhar para a arte”.

Ober entrou no mundo da arte como colecionador de arte russa na década de 1990, logo depois de conseguir um emprego como professor de história. Seu primeiro amor foi Malevich, mas ele não podia pagar, uma vez, brincando, pedindo a um traficante um plano de pagamento de 50 anos. A arte não conformista era mais acessível e Ober começou a comprar obras de Leonid Sokov, Ilya Kabakov e Mikhail Roginsky.

Pintura de Rob Ober em andamento fora de seu celeiro em Kent, Connecticut. Cortesia: Rob Ober

À medida que o mercado de arte russo começou a decolar na era pós-soviética, Ober decidiu abrir uma galeria para apresentar aos americanos a arte russa contemporânea. Ele mostrou obras de seu tesouro pessoal e outras coleções. Ele trouxe artistas russos para Nova York para um programa de residência de um mês, durante o qual eles fizeram arte para exposições na Ober Gallery, disse ele.

“Quando dirigi uma galeria de arte, nunca foi obviamente sobre o dinheiro”, disse Ober. “Eu estava em Kent, Connecticut. Mas tratava-se de dar aos artistas a chance de compartilhar sua visão única. E também para adquirir seu trabalho.”

Ober começou a pintar há cerca de sete anos, quando a saúde de sua mãe começou a declinar.

“Eu estava carregando muita ansiedade”, disse ele. “Eu realmente não bebo, não uso drogas. E eu precisava colocá-lo em algum lugar. Esta comporta quebrou quando minha mãe adoeceu e todas essas imagens simplesmente se espalharam. Todas essas experiências que eu tinha guardado dentro de mim e pensado por anos.”

Como professor em um internato, Ober teve que lidar com várias responsabilidades: ensinar, treinar, orientar – sem mencionar administrar sua galeria. Ele pintava nos fins de semana e à noite em um estúdio de 1.000 pés quadrados atrás de um quartel. Suas postagens no Instagram o mostram do lado de fora de um celeiro vermelho em jaquetas North Face manchadas de tinta, muito longe de seu visual formal e abotoado que ele usa durante seu trabalho diário.

Ajuda que Ober seja prolífico. Insanamente prolífico. Ele estima ter feito cerca de 1.000 pinturas até agora. No dia anterior à nossa conversa, Ober produziu 15 pinturas, medindo 20 por 16 polegadas, em apenas três ou quatro horas, ele me disse.

“É uma loucura”, disse Parker, que faz arte há três décadas. “Tenho ciúmes porque faço um [painting] em um mês.” Pintar tão rápido é difícil, acrescentou, por causa da vulnerabilidade que faz você se sentir. “Parece brega, mas você tem que saber quem você é.”

“Como sou expressionista, trabalho muito rapidamente, intuitivamente”, disse Ober. “Não gosto que minha mente interfira muito no processo criativo. Há uma tensão entre o que está acontecendo na minha cabeça e o que meu corpo e minha intuição e subconsciente estão me dizendo para pintar ou o que a pintura está dizendo que quer ser.”

Show de Rob Ober “Motley Crew” na Shrine Gallery. Cortesia da Galeria do Santuário.

As coisas estão se movendo muito rápido fora do estúdio também. A descoberta de Chehebar das pinturas de Ober no Instagram foi seguida por um gritar post por Saltz, que foi agridoce porque a mãe de Ober morreu no dia seguinte, disse ele. Em março de 2021, Ogden veio para uma visita ao estúdio e os dois se deram bem, ligados por uma afinidade compartilhada pela arte Outsider, a estética agora também adotada por pessoas da moda como Nava e Kerwick.

“Eu amo artistas do Outsider”, disse Ober. “E mesmo que eu não possa ser classificado como um porque cresci no mundo da arte e tenho bastante conhecimento sobre a história da arte, esse é o meu povo.”

Em dezembro passado, Ogden levou as pinturas de Ober para a NADA Miami.

“Não gosto dessa expressão ‘explodiu’, mas vendemos muito trabalho”, disse Ober. “Eu sabia depois de Miami que algo na minha vida havia mudado, que uma porta estava se abrindo para uma nova carreira.”

Mas algo tinha que dar. Em janeiro, Ober fez sua última exposição como galerista, dedicada ao trabalho de Lev Meshberg, um pintor figurativo ucraniano que ensinou o adolescente John Currin. Entre fevereiro e junho, Ober produziu 70 pinturas e participou de mostras coletivas em galerias de Londres e Paris, além da Dallas Art Fair, com James Barron Art.

Durante as férias em Peaks Island, no Maine, onde comprou uma casa há 10 anos, Ober se preparava para seu próximo projeto: skates pintados, para serem exibidos por Ogden, outro skatista. Alguns serão editados, outros são únicos. No próximo ano, Ober terá uma exposição individual com Shrine em Los Angeles, onde a galeria está se expandindo no outono.

Em preparação para seu show no Santuário, Ober fez oito pinturas de 8 por 6 pés. E ele acabou de comprar um prédio de 7.500 pés quadrados em New Millford, Connecticut, que se tornará um estúdio para ele e possivelmente outros artistas.

Embora muitas coisas tenham mudado à medida que Ober se ajusta à vida no brilho do mercado de arte, algumas sempre permanecerão as mesmas. Ele ainda apoia artistas colecionando e se alimenta da energia criativa dessas pinturas, disse ele.

“Quem cria, acho que entende que isso não é realmente sobre você”, disse Ober. “É sobre sua responsabilidade com a arte.”

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