Uma versão de combate ao câncer do herpes mostra promessa no início do teste em humanos

Uma ilustração de um vírus herpes simplex.

Uma ilustração de um vírus herpes simplex.
Ilustração: Shutterstock (Shutterstock)

Os cientistas podem ser capazes de transformar um inimigo de germes de longa data em um aliado no combate ao câncer, sugere uma nova pesquisa nesta semana. Em dados preliminares de um estudo de Fase I, uma versão geneticamente modificada do vírus do herpes mostrou-se promissora no tratamento de tumores difíceis de erradicar, com um paciente tendo experimentado uma remissão completa por 15 meses até agora. No entanto, muito mais pesquisas serão necessárias para confirmar o sucesso inicial do tratamento.

O tratamento viral é conhecido como RP2 e é uma cepa geneticamente modificada do herpes simplex 1, o vírus responsável pela maioria dos casos de herpes oral em humanos, bem como alguns casos de herpes genital. Desenvolvido pela empresa Replimune, o RP2 é projetado trabalhar em duas frentes. Injetado diretamente no tumor, o vírus supostamente infecta e mata seletivamente certas células cancerígenas. Mas também bloqueia a expressão de uma proteína conhecida como CTLA-4 produzida por essas células e sequestra sua maquinaria para produzir outra molécula chamada GM-CSF. O resultado líquido dessas mudanças celulares é enfraquecer a capacidade do câncer de se esconder e afastar o sistema imunológico.

Em um estudo de Fase I conduzido por cientistas do Instituto de Pesquisa do Câncer e The Royal Marsden NHS Foundation Trust no Reino Unido, RP2 foi dado como o único tratamento para nove pacientes com câncer avançado que não responderam a outras terapias; também foi administrado em combinação com outro medicamento de imunoterapia para 30 pacientes. Três pacientes apenas com RP2 pareceram responder ao tratamento, o que significa que seus cânceres diminuíram ou pararam de crescer, e sete pacientes na terapia combinada também responderam. Um paciente em particular, com uma forma de carcinoma ao longo de sua glândula salivar, não mostrou sinais de câncer por pelo menos 15 meses após o tratamento apenas com RP2. Não houve eventos adversos com risco de vida relatados no estudo, com os sintomas mais comuns pós-tratamento sendo febre, calafrios e outras doenças semelhantes à gripe.

As evidências, apresentado esta semana no Congresso da Sociedade Europeia de Oncologia Médica (ESMO) de 2022, são preliminares, uma vez que ainda não foram verificados pelo processo formal de revisão por pares. Eles também são baseados em um tamanho de amostra muito pequeno, o que significa que quaisquer resultados devem ser tomados com cautela. Mas os ensaios da Fase I não se destinam a mostrar que um tratamento é eficaz, apenas que é seguro o suficiente para os humanos. Portanto, o fato de que algumas pessoas com câncer aparentemente incurável já parecem estar respondendo ao RP2, argumenta a equipe, é um sinal muito bom de que ele pode atingir seu potencial.

“Nosso estudo mostra que um vírus geneticamente modificado que mata o câncer pode dar um golpe duplo contra os tumores – destruindo diretamente as células cancerígenas por dentro, ao mesmo tempo em que convoca o sistema imunológico contra elas”, disse o principal autor Kevin Harrington, professor de câncer biológico. Terapias no Instituto de Pesquisa do Câncer, em um declaração da organização.

Os cientistas foram esperançoso sobre vírus que combatem o câncer por um longo tempo. Mas só recentemente essa esperança começou a dar frutos. Em 2015, a primeira terapia viral foi aprovado nos EUA para certos casos avançados de melanoma. Em maio deste ano, cientistas na Califórnia lançaram um ensaio clínico de Fase I de seu vírus anticâncer, chamado Vaxinia. Outro empresas estão desenvolvendo seus próprios candidatos, sozinhos ou em combinação com outros tratamentos. E a Replimune está desenvolvendo dois outros candidatos baseados em seu vírus de herpes modificado.

Embora muitas terapias experimentais não consigam cruzar a linha de chegada e chegar ao público, é possível que pelo menos alguns desses vírus possam um dia se tornar um novo tratamento padrão para o câncer.

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