Veja por que os especialistas não estão tão preocupados.

No último grande surto de varíola nos EUA, há 19 anos, um carregamento de cães da pradaria de estimação pegou o vírus enquanto estava enjaulado próximo a roedores infectados. A doença acabou se espalhando para dezenas de pessoas que compraram os brincalhões e fofinhos cães da pradaria para manter como animais de estimação.

Na época, Lisa A. Murphy, veterinária, estava participando de uma aula sobre doenças de animais estrangeiros em Wisconsin, o mesmo estado onde o primeiro caso positivo foi relatado em 2003.

Do nada, a sala se encheu de uma enxurrada de toques e vibrações enquanto especialistas das principais agências como o USDA recebiam notificações do surto.

“Os celulares dos instrutores começaram a explodir e eles começaram a ser puxados para fora da sala”, disse Murphy, que agora é diretor associado do Instituto de Doenças Infecciosas e Zoonóticas da Escola de Medicina Veterinária da Universidade da Pensilvânia.

Embora os veterinários tratem apenas animais, as coisas podem ficar um pouco embaçadas quando se trata de doenças que podem ser transmitidas entre as espécies. Pouco depois de participar do treinamento, Murphy recebeu uma ligação de alguém com um cão da pradaria de estimação doente. Ela imediatamente os avisou que sua saúde também poderia estar em risco.

“Como veterinários, somos treinados para reconhecer doenças zoonóticas. E mesmo que não sejamos médicos humanos, esse treinamento se torna uma parte muito importante do nosso trabalho se houver um risco de saúde pública para a saúde humana”, disse ela.

No surto de varíola dos macacos nos EUA em 2003, houve 47 casos em seis estados do Centro-Oeste durante um período de cerca de três meses. Em comparação, aproximadamente na mesma quantidade de tempo no surto deste ano, houve 7.102 casos confirmados de varíola em todos os estados, exceto Montana e Wyoming, e 28.220 casos em 88 países em todo o mundo. Alguma coisa mudou.

“O que estamos vendo este ano é muito diferente de 2003, que foi toda transmissão de animal para humano. A propagação neste surto atual parece ser puramente de humano para humano”, disse Murphy. “Isso não significa que a transmissão de humano para animal ou de animal para humano não aconteceu ou não poderia acontecer, mas todo o sabor desse surto é completamente diferente.”

As autoridades de saúde pública estão trabalhando duro para testar e vacinar as pessoas para limitar a propagação do vírus nos EUA e em todo o mundo. Como parte do processo, eles estão procurando o vírus da varíola do macaco em águas residuais – essencialmente água de vaso sanitário que pode conter vírus eliminado na urina ou material fecal. Os especialistas fazem o mesmo com o coronavírus e outros vírus, pois é uma boa maneira de avaliar quantas pessoas estão realmente infectadas com um germe.

No entanto, algumas questões permanecem: se o vírus estiver nas águas residuais, a varíola dos macacos pode se espalhar para ratos ou outros roedores urbanos conhecidos por consumir resíduos? E em caso afirmativo, o vírus poderia se estabelecer permanentemente nos EUA com ratos ou camundongos atuando como reservatório?

Conversamos com especialistas para determinar se o DNA viral encontrado no esgoto realmente representa um risco para a propagação da varíola dos macacos e o que – se é que alguma coisa – as pessoas com o vírus devem fazer para limitar a propagação quando elas dão descarga.

Monkeypox é considerado endêmico em pelo menos seis países

Em alguns países, todos eles na África, a varíola dos macacos se espalha livremente entre uma ou mais espécies locais de animais selvagens, chamadas de reservatórios animais. Se os humanos entrarem em contato com esses animais, o vírus às vezes pode infectar pessoas. No meio de um atual surto mundial, há preocupações de que os animais possam desempenhar um papel em tornar essa doença globalmente endêmica, tornando-se instalações permanentes em países onde não existia no passado.

O vírus foi descoberto há mais de meio século, em 1958, tanto já se sabe sobre como ele se comporta. Mesmo assim, ainda há muitas perguntas sem resposta, especialmente quando se trata da versão que está se espalhando atualmente: Por que estamos vendo níveis mais altos de transmissão de humano para humano do que nunca? Quais animais podem e não podem obtê-lo, especialmente nossos animais de estimação, e os animais podem transmiti-lo de volta para nós?

Sabemos que muitas espécies animais são potencialmente suscetíveis à varíola dos macacos. Menos se sabe se eles podem obtê-lo de humanos ou vice-versa.

Monkeypox pode afetar uma gama particularmente ampla de espécies animais. O CDC alertou sobre infecções anteriores em macacos, tamanduás, ouriços, esquilos, musaranhos e, claro, cães da pradaria. Para outras espécies comuns, incluindo muitas mantidas como animais de estimação – cães, gatos, gerbos, porquinhos-da-índia, hamsters, camundongos, ratos e coelhos – seu potencial para contrair varíola dos macacos ainda não é conhecido. No entanto, todos esses animais foram observados anteriormente com outras doenças da família dos ortopoxvírus.

Nem todo animal que pode pegar um vírus zoonótico pode necessariamente contraí-lo de todos os hospedeiros possíveis. Ainda há muito desconhecido sobre quais animais podem pegar varíola de humanos e quais, se houver, animais podem nos devolver o vírus.

“Há uma espécie de implicação de que a doença está apenas se movendo livremente entre animais e pessoas, mas esse não é necessariamente o caso”, disse Murphy. “Mesmo com o exemplo da varíola dos macacos de 2003, parecia ser roedor-roedor-pessoas. Não passou de pessoas para roedores ou qualquer outro animal.”

Especialistas estão estudando se a varíola dos macacos sofreu modificações genéticas que podem torná-la mais infecciosa ou suscetível de se espalhar em humanos. No entanto, a cepa que afeta pessoas em todo o mundo é “praticamente o mesmo vírus” que causou o surto de 2017-18 do vírus na Nigéria, disse Heather Koehler, professora assistente da Escola de Biociência Molecular da Universidade Estadual de Washington que estuda interações vírus-hospedeiro na varíola dos macacos. Esse surto também incluiu transmissão de humano para humano e resultou em pelo menos 122 casos confirmados ou prováveis ​​da doença.

“Não tenho certeza se já investimos os recursos para realmente entender a transmissão que aconteceu lá”, disse ela. “Sabemos que há um reservatório animal que provavelmente está sendo levado para mais perto das populações humanas, então há mais eventos de transbordamento. Mas, em algum nível, tem que haver um limite crítico para onde você está infectando um número suficiente de pessoas, onde você pode espalhar de humano para humano. E talvez não tenhamos visto isso até agora.”

O SARS-CoV-2 é o exemplo mais contemporâneo da natureza temperamental da transmissão zoonótica. Existem muitos casos em que os humanos passaram o coronavírus para outras espécies. O primeiro foi um cachorro em Hong Kong. Em seguida, houve inúmeras histórias de animais em zoológicos e santuários em todo o mundo afetados pelo vírus, incluindo dois tigres pertencentes a Carole Baskin, de Rei Tigre fama. Relatos de cervos selvagens com anticorpos incluem preocupações de que as espécies possam ser reservatórios para a próxima grande infecção por COVID. Mas até agora, muito poucos humanos contraíram a doença de animais – apenas alguns com conexões diretas com fazendas de vison.

“Algumas doenças só levam a uma espécie de beco sem saída. Para o COVID passar de apenas passar de veado para veado, algo terá que acontecer para que o vírus mude. Essa é a preocupação”, disse Murphy. “Com o tempo, à medida que esse vírus se espalha nos cervos, o que ele está pegando ao longo do caminho que torna possível voltar e infectar humanos ou outras espécies?”

Monkeypox está nas águas residuais, mas por favor, não despeje alvejante no vaso sanitário.

A Sewer Coronavirus Alert Network (SCAN), que testa sólidos de águas residuais quanto à presença de vírus em áreas próximas a São Francisco e Sacramento, anunciou recentemente a detecção de varíola em amostras da área da baía. A ideia de testar a presença de vírus nas águas residuais surgiu na década de 1940 com a poliomielite. Essa doença, outrora um flagelo infantil, paralisou mais de 15.000 americanos a cada ano na década de 1950, antes que uma vacina estivesse disponível. Foi erradicado nos EUA em 1979, embora haja casos ocasionais em viajantes infectados em outros países. No entanto, o poliovírus foi detectado recentemente em águas residuais em Nova York, que pode ter vindo de um homem não vacinado que desenvolveu paralisia em julho e foi o primeiro caso de poliomielite detectado nos EUA desde 2013.

O SCAN foi lançado em 2020 para detectar a presença de SARS-CoV-2, mas desde então expandiu seus esforços para incluir testes para a presença de outras infecções, incluindo vírus sincicial respiratório (RSV) e gripe.

“Essa ferramenta existe há muito tempo, mas realmente experimentou um renascimento com novos investimentos como ferramenta de saúde pública durante o COVID”, disse Marlene Wolfe, professora assistente de saúde ambiental da Emory University e co-líder do SCAN.

As notícias da varíola dos macacos nas águas residuais levaram alguns a criar cenários hipotéticos. Em teoria, se as águas residuais infectarem roedores, e se os roedores pudessem se tornar reservatórios para sempre do vírus, os roedores disseminassem o vírus de volta aos humanos através de seus excrementos, seria… ruim.

Mas os especialistas dizem que são muitos ses.

“Sei que haverá muito mais pesquisas sobre como a varíola dos macacos pode se espalhar em superfícies e coisas com as quais as pessoas têm muito mais probabilidade de entrar em contato do que águas residuais”, disse Wolfe.

Algumas dessas chamas do hype foram ainda mais atiçadas pela nova publicidade concedida a um estudo de 2007, que mostrou que os ortopoxvírus podem sobreviver em águas pluviais por dias ou semanas, principalmente em condições mais frias. Mas o Dr. Saahir Khan, especialista em doenças infecciosas da USC Keck School of Medicine, apontou que as condições de laboratório são muito diferentes do que acontece no mundo real.

“Embora você possa fazer um vírus sobreviver em uma superfície e ser cultivado em laboratório e ainda ser viável, isso não significa que possa ser uma fonte real de infecções humanas”, disse ele. “Houve muito pânico no início da pandemia de COVID-19 porque estudos mostraram que o vírus poderia sobreviver em superfícies por um longo período de tempo e todo mundo estava lavando suas compras. E, é claro, descobrimos que a transmissão do contato com a superfície é incrivelmente rara”.

Além disso, o método de teste do SCAN procura apenas material genético, que não representa necessariamente vírus infecciosos vivos. Seu teste é muito sensível, amplificando o DNA viral em 1.000 vezes. Para SARS-CoV-2, o SCAN pode detectar até um ou dois casos em uma população de 100.000. A confiabilidade do teste para varíola dos macacos ainda está sendo determinada. Murphy disse que o cenário apocalíptico das águas residuais não é totalmente impossível, mas requer muitas condições improváveis ​​para ser a principal preocupação.

“Não que não possa, mas provavelmente não. Só porque há DNA ou RNA viral nas águas residuais, isso é muito diferente de ser um vírus viável que também é um risco potencial para doenças infecciosas”, disse ela. “Mas mesmo sem os vírus lá dentro, você não gostaria de comer isso.”

Algumas pessoas que aderem a essa teoria sugeriram que as pessoas com varíola dos macacos despejem água sanitária em seus banheiros como uma medida de proteção para a saúde pública. Acredite em Wolfe, um especialista em vírus em águas residuais – não faça isso.

“Definitivamente sou a favor de limpar seu banheiro, mas sugiro que as pessoas se concentrem nas vias de transmissão sobre as quais temos informações e trabalhem para interrompê-las seguindo as diretrizes de saúde pública se forem afetadas”, disse ela. “Despejar água sanitária no vaso sanitário não está nas diretrizes.”

Provavelmente é tarde demais para impedir que a varíola se torne globalmente endêmica porque… os humanos

Há uma crença crescente entre os especialistas em doenças infecciosas de que a janela para impedir que a varíola se torne globalmente endêmica já pode ter se fechado. Khan acredita que qualquer teoria de como a varíola dos macacos pode se incorporar à sociedade global deve começar com o principal fator de novas infecções: os humanos.

“Eu não vi relatos convincentes durante este surto de alguém pegando varíola sem estar em contato próximo com um humano que teve uma infecção por varíola”, disse ele. “Na verdade, acho que provavelmente se tornará uma doença endêmica na população humana para sempre, mesmo sem um reservatório animal.”

Khan acredita que esta doença provavelmente não causará tanta doença grave ou perturbação social quanto o SARS-CoV-2, mas ele se preocupa com o que uma presença aumentada dessa infecção pode significar para indivíduos imunossuprimidos, como aqueles com HIV grave ou pessoas que têm receberam transplantes de órgãos.

“Quando, e neste momento, eu diria quando se tornar uma doença endêmica, haverá um subconjunto que corre o risco de complicações significativas desse vírus”, disse ele. “E, você sabe, ter outra doença por aí nunca é uma coisa boa.”

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