“Zonose de pingue-pongue”: COVID está se espalhando de humanos para animais e vice-versa

Existem alguns sinais de que a pandemia de COVID está diminuindo nos EUA, sendo janeiro de 2023 menos grave do que janeiro de 2022. Casos, hospitalizações e mortes estão caindo ligeiramente, de acordo com dados dos Centros de Controle e Prevenção de Doenças. Mas nossas linhas de base mudaram, mudando nossa definição de normal. Essas métricas, especialmente as mortes, ainda são muito mais altas do que toleramos historicamente. E embora as coisas não estejam tão ruins quanto há um ano, como vimos muitas e muitas vezes durante a pandemia, ela tem um jeito de voltar quando baixamos a guarda.

Os especialistas estão especialmente preocupados com o salto do vírus de humanos para animais e depois vice-versa, cada vez apresentando novas oportunidades para novas mutações em diferentes criaturas. E muitos especialistas estão preocupados com o fato de não estarmos fazendo o suficiente para monitorar a situação, o que significa que uma nova variante desagradável e surpreendente pode surgir desse jogo viral de pingue-pongue de humano para animal para humano.

“Essa transmissão de ida e volta também é chamada de ‘zoonose de pingue-pongue’ ou ‘zooantroponose’, como no caso de variantes circulantes de SARS-CoV-2 como BQ.1.1 ou BF.7 sendo transmitidas de humanos para mamíferos .”

Certamente, as coisas mudaram muito desde o surto inicial de 2020. Temos vacinas excelentes para o vírus e sabemos que máscaras de alta qualidade são eficazes para mitigar a propagação. Também temos muitos medicamentos e terapias para combater o SARS-CoV-2, o vírus que causa a COVID.

Mas, assim como os vírus, o SARS-CoV-2 continua em mutação. Os vírus são microrganismos patogênicos que podem ou não estar vivos (os cientistas ainda debatem ativamente essa questão). Quando eles nos infectam, eles sequestram o código genético de nossas células para fazer cópias de si mesmos. Essas xerox virais podem ser meio desleixadas e os erros podem tornar o vírus mais ou menos destrutivo. Isso é normal e até esperado.

Os vírus menos preocupantes tendem a fracassar. Mas as variantes mais preocupantes – pense em alfa, delta ou as muitas ramificações do omicron – podem espalhar doenças globais, incapacidade e morte. À medida que a imunidade diminui – também um problema normal e esperado com os coronavírus – variantes ligeiramente diferentes do vírus podem escapar de nossas defesas corporais e de quaisquer terapias que aplicamos, embora as vacinas permaneçam eficazes contra doenças graves e morte.

Os especialistas têm monitorado cuidadosamente as mutações problemáticas desde que o SARS-CoV-2 foi sequenciado pela primeira vez em janeiro de 2020. Um novo artigo na revista Nature Reviews Microbiology tenta resumir algumas dessas mudanças recentes e ajudar os especialistas em saúde pública a tentar lidar com elas.

Não será fácil. Os autores, que incluem o Prof. David Robertson, virologista da Universidade de Glasgow, detalham as várias maneiras pelas quais o vírus sofreu mutação para escapar de nossa imunidade, tanto de vacinas quanto de recuperação de doenças. (A injeção neste caso tem menos probabilidade de evitar que você fique doente, mas as vacinas ainda protegem amplamente contra a morte e a hospitalização.) Existem algumas “implicações imprevisíveis”, observam eles, que são especialmente preocupantes.

A primeira é que o vírus pode se espalhar de humanos para animais e vice-versa. A segunda é que não estamos fazendo o suficiente para monitorar essas mutações fazendo menos sequenciamento, que é um método de estudar a composição genética contrastante dos organismos – uma espécie de jogo de uma versão minúscula e muito complexa de detectar a diferença.

“Existem muitos países com baixa capacidade de sequenciamento, ou lugares com vigilância anteriormente boa que estão diminuindo ou eliminando completamente o sequenciamento”, escreveram Robertson e seus colegas. “Isso é problemático, pois a falta de vigilância genômica significa que variantes futuras serão detectadas muito mais tarde ou podem estar circulando em níveis baixos antes da detecção final. Há, portanto, uma necessidade de cobertura de vigilância ampla e equitativa para detectar rapidamente novos potenciais [variants of concern] entre esses indivíduos e comunidades antes que eles se espalhem mais amplamente”.


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Quando um vírus salta de animais para humanos, é chamado de zoonose, do grego zōon “animal” e nosos “doença”. Até agora, não há muitas evidências de que os animais estão transmitindo o COVID para nós, embora já tenhamos feito isso com eles várias vezes. (Claro, a teoria predominante sobre a origem do SARS-CoV-2 é que ele veio de morcegos.) Depois que o COVID se tornou global, os humanos o compartilharam com veados, cães, hamsters, animais de zoológico e muitas outras espécies de mamíferos. Mas nenhuma criatura absorveu mais vírus de nós do que o vison, uma espécie da família das doninhas que é cultivada para sua pele.

O Dr. Rajendram Rajnarayanan, reitor assistente de pesquisa e professor associado do campus do Instituto de Tecnologia de Nova York em Jonesboro, Arkansas, vem acompanhando essas transferências zoonóticas reversas há algum tempo. Ele contou 133 casos em gatos, 323 em veados e 1.320 em visons. Em geral, as fazendas de visons são uma má ideia, com algumas também espalhando a gripe aviária recentemente.

Os reservatórios animais são o motivo pelo qual a varíola conseguiu ser erradicada nos anos 80 por meio de uma campanha global de vacinação – porque, simplesmente, não existem reservatórios animais para a varíola.

“Essa transmissão de ida e volta também é chamada de ‘zoonose de pingue-pongue’ ou ‘zooantroponose’ também, como no caso de variantes circulantes de SARS-CoV-2 como BQ.1.1 ou BF.7 sendo transmitidas de humanos para mamíferos ”, Rajnarayanan disse a Salon em um e-mail. Quando isso acontece, cria um “reservatório” para o vírus, um lugar para que ele sempre se esconda e potencialmente volte. Vemos isso com o surto ocasional de peste bubônica, causada pela bactéria Yersinia pestis e vive em roedores selvagens como marmotas. Felizmente, enquanto a peste matou milhões na Idade Média, hoje ela é tratável com antibióticos.

Nem sempre temos tanta sorte. Para usar um exemplo, o vírus influenza H1N1 que causou a pandemia de 2009 às vezes é chamado de vírus “quádruplo recombinante”, porque segmentos do vírus se originaram de humanos, pássaros e duas espécies de porcos, norte-americanos e euro-asiáticos. Este é um exemplo de zoonose reversa que o CDC estima ter matado mais de meio milhão de pessoas em todo o mundo.

Os reservatórios animais são o motivo pelo qual a varíola conseguiu ser erradicada nos anos 80 por meio de uma campanha global de vacinação – porque, simplesmente, não existem reservatórios animais para a varíola. Os animais não podem transmitir a varíola, portanto não podem segurá-la e transmiti-la a nós. Esse não é o caso do COVID ou de outros vírus, como o Ebola ou o mpox. Tal como acontece com a peste bubônica, é improvável que erradiquemos totalmente qualquer vírus, bactéria ou patógeno que ocorra naturalmente em animais.

“Os reservatórios animais também mantêm uma linhagem em circulação e potencialmente a reintroduzem em circulação em um momento oportuno”, disse Rajnarayanan.

“Assim como muitos patógenos podem passar de não humanos para humanos, alguns também podem passar de humanos para não humanos”, disse o Dr. T. Ryan Gregory, biólogo evolutivo e genômico da Universidade de Guelph, no Canadá, ao Salon em um o email. “O resultado pode ser que, mesmo que consigamos eliminar o patógeno das populações humanas, ele pode aparecer novamente mais tarde e causar um surto ao voltar para os humanos de outra espécie. [Additionally], se um patógeno está circulando em outra espécie, então ele estará evoluindo nas condições da imunidade dessa espécie, que provavelmente será diferente da nossa. Isso pode resultar em uma variante bastante diferente e contra a qual não teríamos forte imunidade se voltasse para os humanos”.

À medida que nos aproximamos do terceiro aniversário das ordens de permanência em casa do COVID e do pânico inicial (justificado) da pandemia, tantas pessoas estão tão exaustas que declararam que a pandemia acabou. Em 17 de janeiro, o deputado Brett Guthrie (R-KY) apresentou o “Pandemic is Over Act”, um projeto de lei patrocinado por mais de uma dúzia de outros republicanos da Câmara, com o objetivo de derrubar a emergência de saúde pública em que os americanos entraram na primavera de 2020. Mas O presidente Joseph Biden disse essencialmente a mesma coisa alguns meses atrás, embora sua citação de que a pandemia “acabou” tenha sido tirada do contexto.

No entanto, a pandemia não acabou. Não apenas milhares de pessoas continuam morrendo por semana, mas a China está passando por um de seus piores surtos, com cerca de 80% da população (cerca de 1,12 bilhão de pessoas) sendo infectada na última onda. Cada infecção é uma nova oportunidade para o vírus se transformar em algo contra o qual nossas defesas lutarão. Embora não haja garantia de que o surto da China criará enormes problemas para o resto do mundo, vimos o omicron e o delta emergirem de ondas semelhantes na África do Sul e na Índia, respectivamente.

Enquanto isso, como observou o artigo da Nature Reviews Microbiology, muitos países estão diminuindo a vigilância precisamente quando deveríamos monitorar o surgimento de novas variantes, de animais ou não. No momento, temos cerca de 700 sublinhagens de omicron, de acordo com Rajnarayanan, que às vezes é chamada de “sopa variante”. Vale a pena notar que a mudança climática é um grande motivo para todas as pandemias recentes e as doenças virais devem piorar à medida que o planeta esquenta.

“A evolução variante está se tornando cada vez mais complexa e é tão importante como sempre detectar, caracterizar e rastrear variantes à medida que evoluem e se espalham”, disse Gregory. “As águas residuais são especialmente úteis para identificar a presença de variantes ‘crípticas’, ou seja, aquelas que não estão em ampla circulação, mas ainda são potencialmente importantes”.

Infelizmente, alguns teóricos da conspiração querem colocar a culpa de toda essa confusão nas vacinas, mesmo que não seja assim que a vacinação funciona. Embora a imunidade de vacinas ou infecções anteriores crie uma pressão seletiva importante, de acordo com Gregory, são predominantemente as infecções que estão impulsionando a evolução das variantes.

“Em última análise, o maior problema é ter muitos vírus circulando, sofrendo mutações e estando sujeito à seleção natural”, disse Gregory. “É por isso que a mitigação também é importante. As vacinas fazem um bom trabalho na prevenção de doenças agudas graves, mas não interrompem a transmissão e, portanto, precisamos de outras medidas. Felizmente, as que temos disponíveis, como o uso de máscaras de alta qualidade (N95), ventilação, filtragem de ar e redução do tamanho da multidão interna são à prova de variantes.”

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